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A medida que aumentan las temperaturas, las plantas exóticas amenazan el parque nacional más antiguo de Nepal

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Lantana flower and leaves

Cuando el profesor de botánica Bharat Babu Shrestha visitó el Parque Nacional Chitwan de Nepal en 2013, la matricaria, una planta con flores de la familia de las margaritas, era poco común. Hoy, grandes áreas de los pastizales del parque están cubiertas por la planta invasora, dijo Shrestha, quien enseña en la Universidad Tribhuvan en las afueras de Katmandú.

Las plantas no nativas se han extendido rápidamente en el parque nacional más antiguo de Nepal en los últimos años, y parte de la razón es el aumento de las temperaturas a medida que el uso de combustibles fósiles calienta el planeta, dijo el experto en “ecología de invasiones”. “El clima cambiante parece propiciar que las plantas exóticas invasoras crezcan más rápido”, dijo Shrestha. El aumento de plantas exóticas en Chitwan, un parque de 950 kilómetros cuadrados (370 millas cuadradas) en las llanuras del sur de Nepal, ahora está desplazando los pastizales y humedales que brindan alimento y refugio a la fauna icónica del parque, dicen las autoridades del parque. Es un problema que se observa en los parques y reservas de todo el mundo a medida que el cambio climático cambia lo que significa «conservar» las áreas naturales.

“Como nunca antes, el parque enfrenta la pérdida de hábitat a un ritmo alarmante”, dijo Ananath Baral, director de conservación de Chitwan. “Estamos preocupados por el futuro de la vida silvestre. “En la última década, los pastizales del parque han sido fuertemente invadidos por plantas como la matricaria, lantana, una enredadera conocida como hierba de“ milla por minuto ”, y la hierba Siam, considerada uno de los invasores más problemáticos del mundo, dijo Baral.

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Como resultado, en algunas partes del parque, el césped favorecido por la vida silvestre del parque, incluidos el rinoceronte de un cuerno, el ciervo y el antílope, ha desaparecido parcial o totalmente, dijo. El mapeo de pastizales más reciente de Chitwan, publicado en 2016, muestra que el área del parque y su zona de amortiguamiento cubierta por pasto se ha reducido al 6%, frente al 20% en 1973 cuando se estableció la reserva.

Tanto el aumento de las temperaturas como las precipitaciones más erráticas han permitido que las plantas no nativas prosperen, dijo Uttam Babu Shrestha, quien ha examinado las especies invasoras en Chitwan como director del Instituto Global de Estudios Interdisciplinarios con sede en Katmandú. Con la predicción de que las temperaturas globales seguirán subiendo mientras el mundo lucha por frenar el uso de combustibles fósiles, «es probable que la invasión de plantas aumente en un futuro cercano», advirtió.

Doble problema

Al igual que los pastizales, los humedales del parque también están bajo estrés: cubiertos por plantas que la vida silvestre local no come y exprimidos por inundaciones sin precedentes y sequías impredecibles, dicen los biólogos.

Babu Ram Lamichhane, director del Centro de Conservación de la Biodiversidad en Sauraha, en la puerta de entrada a Chitwan, dijo que la combinación de lluvias intensas con inundaciones repentinas en la temporada de monzones y períodos secos prolongados en la primavera están degradando los humedales de Chitwan. Muchos de los estanques y revueltas del parque se han secado y se han convertido en bosques o tierra desnuda, y otros han sido rellenados con arena, limo y guijarros arrastrados por las inundaciones, dijo. “Demasiada y muy poca agua, ambos son los problemas de hoy. Amenazan la rica biodiversidad del parque, alterando el hábitat de la vida silvestre ”, dijo Lamichhane. La primavera de 2019 fue tan seca que las autoridades del parque tuvieron que instalar un pozo para bombear agua a los abrevaderos utilizados por los búfalos salvajes, dijo. Y los rinocerontes de un cuerno han dejado dos áreas en el lado este del parque porque las estaciones secas más intensas significan que las marismas en las que viven ya no se llenan de agua, agregó.

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A medida que las fuentes de agua se secan y los pastizales se reducen, algunos animales del parque han comenzado a ingresar a los asentamientos humanos en busca de mejores pastos y agua, lo que aumenta las posibilidades de conflicto entre humanos y vida silvestre, dicen las autoridades del parque. Las personas que viven en las aldeas cercanas al parque ahora reportan con frecuencia incidentes de ataques de vida silvestre y daños a sus cultivos, dijo el oficial de conservación Baral.

Costos más altos

Tratar de lidiar con los problemas está resultando costoso tanto en personal como en presupuesto, dicen los funcionarios de vida silvestre de Nepal. «Debemos cavar nuevos estanques y construir pastizales cada año para mantener intacto el hábitat de la vida silvestre», dijo Haribhadra Acharya, portavoz del Departamento de Parques Nacionales y Conservación de la Vida Silvestre (DNPWC) .Desde julio pasado, los guardaparques han cavado 16 nuevos estanques y reparado otros 35 para tratar de capturar y almacenar el agua de lluvia y la escorrentía del monzón, dijo el guardabosques Pushpa Deep Shrestha. También trabajaron para crear 2.500 hectáreas (6.200 acres) de nuevos pastizales en el parque, dijo. Los esfuerzos de mantenimiento, que también incluyeron eliminar las malezas invasoras, arrancar árboles y quemar pastos, se llevaron alrededor de 50 millones de rupias nepalesas (420.000 dólares), el 40% del presupuesto total de desarrollo del parque, dijo el guardabosques.

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Hace cinco años, solo se gastaron 9,5 millones de rupias nepalesas en labores de mantenimiento, según el informe anual del Parque Nacional de Chitwan. El arduo trabajo para proteger los ecosistemas y la vida silvestre del parque significa que los cambios impulsados ​​por el clima hasta ahora no han afectado el turismo del parque, pero a Baral, el oficial de conservación, le preocupa que algún día puedan hacerlo.

El Parque Nacional de Chitwan genera más de 295 millones de rupias nepalesas cada año, casi el 40% de los ingresos totales generados por las 20 áreas protegidas de Nepal, según un informe de la DNPWC. “Más de un tercio de los turistas que vienen a Nepal para visitar áreas protegidas quieren venir aquí para hacer turismo de vida silvestre y safaris aventureros en la jungla”, dijo Baral. Pero si los animales del parque y el hábitat que necesitan no están adecuadamente protegidos, “dejarán de venir”, advirtió. Hasta hace unos años, la principal preocupación del parque era detener a los cazadores furtivos. Pero ahora «la conservación del hábitat se está volviendo difícil en la época del cambio climático», dijo el biólogo conservacionista Lamichhane.

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