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Astrónomos finlandeses absueltos en caso de difamación relacionado con protestas por acoso

Hablar en contra del acoso es de interés público y debe alentarse en lugar de castigarse, declaró hoy un tribunal finlandés. Ese mensaje fue parte de un fallo que desestimó los cargos penales contra dos astrónomos que habían protestado por la contratación de un científico estadounidense que había cometido acoso por motivos de género en un trabajo académico anterior.

“Espero que este caso siente un precedente”, dice Syksy Räsänen de la Universidad de Helsinki, uno de los dos acusados.

Räsänen y Till Sawala, también de la Universidad de Helsinki, formaron parte de una campaña destinada a revocar la decisión de la Universidad de Turku hace casi cinco años de contratar al astrofísico Christian Ott como posdoctorado. Antes de eso, Ott había sido miembro de la facultad en el Instituto de Tecnología de California (Caltech) cuando la universidad concluyó en 2015 que había acosado a dos estudiantes de posgrado. El caso recibió una amplia cobertura mediática.

Ott renunció a Caltech en agosto de 2017 y en enero de 2018 firmó un contrato de 2 años para trabajar en el Observatorio Tuorla de Turku. La noticia de su nombramiento desencadenó protestas generalizadas en Finlandia y más allá, incluida una carta a los altos administradores de Turku organizada por Räsänen y Sawala instando a que no lo contrataran. Una semana después, Turku canceló el acuerdo.

Ott luego demandó a Turku por incumplimiento de contrato y finalmente recibió más de $150,000 en daños y perjuicios de parte de Turku y la Universidad de Estocolmo, que en diciembre de 2017 acordó contratarlo como posdoctorado antes de retirar la oferta. En octubre de 2018, Ott presentó una denuncia penal en Finlandia contra Räsänen y Sawala, que dio lugar a una investigación policial.

El año pasado, los fiscales estatales acusaron a Räsänen y Sawala de “difamación agravada” y “difusión agravada de información que viola [Ott’s] privacidad.» El fallo de hoy siguió a un juicio de 4 días el verano pasado en el tribunal de distrito de Turku.

El fallo de 25 páginas esencialmente confirma lo que hicieron los científicos al tratar de bloquear la contratación. Los acusados ​​lograron “llevar sistemáticamente información sobre acoso y discriminación… a la atención de un gran número de personas”, escribieron los jueces (como lo tradujo el abogado de uno de los acusados). “Esto no está prohibido, y mucho menos un delito penal. Por el contrario, esto puede considerarse un asunto de tal interés público. [that] debes ser capaz de discutir abiertamente”.

Räsänen y Sawala dicen que están «aliviados» por la absolución y creen que los jueces están enviando un mensaje más amplio a la comunidad científica. “Nadie debería tener que temer multas o una sentencia de prisión por simplemente hablar en contra del acoso basado en hechos informados de manera amplia y confiable”, dice Räsänen.

“Ha sido un proceso muy largo y agotador”, agrega Sawala. “En el futuro, en lo que realmente debemos centrarnos es en el impacto del acoso y cómo prevenirlo, no en los derechos y privilegios de alguien que ha acosado a los estudiantes”.

Ott se negó a comentar y dijo que primero necesitaba «revisar y analizar» la decisión del juez una vez que la versión en inglés estuviera disponible.

En su fallo, los dos jueces de distrito dijeron que Räsänen había usado indebidamente la palabra «acoso sexual» en tres publicaciones en las redes sociales que describían el hallazgo de Caltech contra Ott. Pero ese error no constituyó difamación, dijeron, porque no hubo intención maliciosa y porque Räsänen dejó de usar la frase, que se incluyó en varias noticias, una vez que supo que era incorrecta.

“Había fuertes razones para considerar [those reports] ser verdad y confiar en la noticia en cuestión”, dictaminaron los jueces. Como resultado, señalaron los jueces, “los acusados ​​no han presentado intencionalmente ninguna información falsa o insinuaciones” sobre Ott.

Al desestimar los cargos, los jueces también rechazaron la demanda de Ott de que los acusados ​​le paguen una compensación por su supuesta pérdida de ingresos y el presunto sufrimiento derivado de la publicidad negativa. La solicitud de Ott de que se eliminaran todos los escritos de los acusados ​​sobre el asunto también fue desestimada. La absolución también significa que el estado pagará los honorarios legales de los acusados.

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