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Calor, sin comida, clima mortal: el cambio climático mata a las aves marinas

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El calentamiento del planeta está cobrando un precio mortal en las aves marinas que sufren una disminución de la población debido al hambre, la incapacidad para reproducirse, las olas de calor y el clima extremo.

Las pérdidas relacionadas con el clima han afectado a los albatros de las islas de Hawai, los alcatraces del norte cerca de las Islas Británicas y los frailecillos de la costa de Maine. Algunas aves son menos capaces de construir nidos y criar a sus crías a medida que aumenta el nivel del mar, mientras que otras no pueden encontrar peces para comer a medida que el océano se calienta, encontraron los investigadores.

Los araos comunes y los auklets de Cassin que viven frente a la costa oeste también han muerto en grandes cantidades por condiciones que los científicos han relacionado directamente con el calentamiento global.

Con menos comida, el aumento del nivel del mar que invade las islas donde descansan las aves y los huracanes cada vez más frecuentes que arrasan con los nidos, muchas aves marinas han estado produciendo menos polluelos, dicen los investigadores.

Y las especies de charrán que viven frente a Nueva Inglaterra han muerto durante el aumento de las lluvias y las tormentas de granizo que los científicos relacionan con el cambio climático. Algunas especies, incluidos los charranes rosados ​​en peligro de extinción, tampoco pueden emplumar porque el clima severo más frecuente mata a sus crías, dijo Linda Welch, bióloga del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.

El calentamiento del mundo es cada vez más inhóspito para muchas aves marinas, dijo Welch. “En los últimos dos años, han experimentado fallas de anidación generalizadas”, dijo. «Definitivamente creo que hay grandes ramificaciones de lo que estamos viendo».

Es difícil determinar con precisión la pérdida de población a causa de una gran variedad de aves marinas y cuánto se puede atribuir al cambio climático. Pero una estimación de investigadores de la Universidad de Columbia Británica indicó que las poblaciones de aves marinas se han reducido en un 70 por ciento desde mediados del siglo XX.

El éxito reproductivo también disminuyó durante el último medio siglo para las aves marinas que se alimentan de peces, especialmente las que viven al norte del ecuador. según un estudio realizado a principios de este año en el diario Ciencias.

Investigadores de la Universidad de Washington y otras instituciones que estudiaron docenas de especies de aves marinas en todo el mundo encontraron que algunas estaban teniendo éxito reproduciéndose en solo el 10 por ciento de los niveles históricos. También encontraron que en el hemisferio sur, la dificultad para encontrar peces ha impedido que especies como el pingüino de Magallanes alimenten con éxito a los polluelos.

En todo el mundo, las aves marinas están en peligro en gran parte debido al calentamiento de las temperaturas del océano, dicen los científicos. Durante las últimas cinco décadas, más del 90 por ciento del calor adicional en el planeta debido al calentamiento global ha sido absorbido por el océano, según científicos del gobierno de EE. UU.

El calentamiento de los mares, junto con los eventos de extinción que matan a miles de aves por inanición, dificultan que algunas especies mantengan poblaciones estables, dijo P. Dee Boersma, profesor de biología de la Universidad de Washington y autor del Ciencias estudio.

Las aves marinas, como los pingüinos, que han disminuido en casi tres cuartas partes en Sudáfrica desde 1991, son un presagio de lo que sucederá con la vida silvestre con el calentamiento global, dijo Boersma. “Estos centinelas de los ecosistemas son importantes porque no solo son agradables para que podamos verlos, sino que son importantes como una señal de que hemos ido demasiado lejos”, dijo.

Una de las amenazas más graves para las aves marinas es la reducción del plancton y los peces pequeños en las frías aguas del norte. La pérdida de peces forrajeros y de plancton ha provocado la muerte masiva de aves como las alcas de Cassin, que fueron arrastradas por decenas de miles en la costa del Pacífico en los últimos años.

Uno de los ejemplos más visibles del número de aves marinas del calentamiento global fue la muerte de decenas de miles de araos comunes a lo largo de la costa oeste a mediados de la década de 2010. Cerca de 8.000 aves muertas aparecieron en una sola playa cerca del Bosque Nacional Chugach en Alaska.

Más tarde, los científicos determinaron que el calentamiento de las aguas privó a las aves de las abundantes sardinas y anchoas de las que se alimentan, y las aves murieron de hambre. Las muertes se produjeron en medio de una ola de calor marina conocida como «la mancha».

A miles de millas de distancia en el Mar del Norte, un problema similar ha obligado a los alcatraces del norte a buscar comida más lejos, dejando a los polluelos desatendidos y vulnerables a los depredadores, hallaron investigadores de la Universidad de Leeds.

El aumento del nivel del mar es otra preocupación. Las colonias de albatros en el Pacífico central y las islas de Hawai dependen de áreas bajas que enfrentan inundaciones y tormentas más grandes, dijo Don Lyons, director de ciencias de la conservación del Instituto de Aves Marinas de la Sociedad Audubon.

«La gente está realmente preocupada por un par de décadas», dijo Lyons.

El ave marina icónica de Maine, el frailecillo atlántico, sufrió uno de sus peores años de reproducción en décadas este verano debido a una disminución en la disponibilidad de los peces pequeños que comen.

El Golfo de Maine, donde los frailecillos anidan en pequeñas islas, se está calentando más rápido que la mayoría de los océanos del mundo, y eso ha reducido las poblaciones de peces forrajeros, dicen los científicos. La mala reproducción, que ha persistido durante varios años entre los frailecillos, es una «advertencia severa» sobre el futuro de las aves marinas, dijo Lyons.

“Las aves marinas son uno de los indicadores más visibles de la salud de nuestros océanos”, dijo Shaye Wolf, directora de ciencias climáticas del Centro para la Diversidad Biológica. «Estas escaladas de muerte de aves marinas son grandes señales de alerta de que el aumento de la temperatura del océano está causando estragos».

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