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Científicos documentan la vida de un mamut lanudo de Alaska usando su colmillo

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Mammoth lifetime

Un mamut lanudo que deambuló por Alaska hace 17.000 años cubrió suficiente terreno en sus 28 años de vida para casi dar la vuelta al mundo dos veces, sugiere un análisis de uno de sus colmillos. Los resultados, detallado en un estudio publicado el jueves en la revista Ciencia, muestran cómo el mamut macho pasó por la infancia y la juventud como parte de una manada, pero murió solo de hambre en las montañas más al norte de Alaska.

«Esta es realmente una de las primeras revelaciones sobre la historia de vida de un mamut lanudo ártico», dijo Matthew Wooller de la Universidad de Alaska en Fairbanks, coautor principal del estudio del ancestro ahora extinto del elefante moderno.

Los movimientos del mamut se rastrearon mediante el análisis de isótopos en uno de sus colmillos bien conservados. Para generar más de 400.000 puntos de datos para el estudio, los científicos cortaron el colmillo, exponiendo las capas que se agregaron a medida que el animal crecía. Esas capas, dijo Wooller, son como “conos de helado de azúcar apilados uno dentro del otro.

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“En sus primeros años, el mamut, llamado Kik por los investigadores por el río donde se encontraron sus restos, se movió por el área que ahora es la región del Bajo Río Yukón, dijo Wooller.

Aunque los glaciares se extendían hacia el sur en ese momento, gran parte de Alaska, incluida esa región, estaba libre de glaciares. Las áreas de Alaska que ahora son bosques boreales eran un terreno herboso parecido a una estepa, ideal para herbívoros como los mamuts lanudos, dijo. «Probablemente estaba pasando el rato con la manada, con su madre y otros miembros de la manada», dijo Wooller.

A la edad de 15 o 16 años, el mamut aumentó drásticamente la distancia y el alcance de sus viajes, dirigiéndose periódicamente a puntos mucho más al norte y con mayor elevación. Es probable que el mamut haya dejado la manada entonces, dijo Wooller. Su comportamiento refleja los patrones de algunas manadas de elefantes modernas, en las que se «anima a los machos maduros, y yo pondría comillas alrededor de esa palabra», para que tacharan por sí mismos, dijo.

En sus últimos años, el mamut vagó por algunas rutas que el caribú usa hoy en día, dijo Wooller. Es posible que el mamut, mientras viajaba estacionalmente para encontrar comida, compartiera rutas de migración con caribúes antiguos, dijo. Su desaparición probablemente se produjo en la barra de grava del Ártico, donde se encontraron sus restos en 2010.

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La combinación de dos colmillos y un cráneo parcial allí «nos da bastante confianza de que ahí es donde murió», dijo Wooller. Al final, soportó estrés nutricional, mostró el análisis del colmillo. “Parece que en su último año de vida se desaceleró y no se movió mucho”, dijo Wooller.

«Tenemos una especie de prueba de lo que lo mató». El estudio hace más que satisfacer la curiosidad sobre las criaturas extintas de la Edad del Hielo. Es relevante para las especies que viven en el Ártico que cambia rápidamente, dijo Wooller. “Nuestro trabajo ayuda a arrojar luz sobre las preocupaciones ambientales que tenemos sobre los animales modernos como los osos polares y el caribú que viven en el Ártico hoy”, dijo.

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