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Cuando las jirafas pelean, son honorables

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Las jirafas no pelean mucho, dijo Jessica Granweiler, candidata a maestría en la Universidad de Manchester en Inglaterra que estudia los mamíferos más altos de la naturaleza. Cuando lo hagan, cuidado. «Las peleas son extremadamente raras porque son extremadamente violentas», dijo Granweiler.

Cuando los machos adultos mayores luchan por el territorio o los derechos de apareamiento, sus pares de osicones en forma de cuernos empujan con la fuerza de sus largos cuellos y pueden cortar la carne de sus oponentes, hiriendo y, a veces, incluso matando a un combatiente.

Pero algunas formas de duelo de jirafas sirven para otros propósitos. En un estudio publicado en la revista Etología, Granweiler y sus colegas informaron sobre algunos descubrimientos sobre los comportamientos de combate que ayudan a las jirafas a establecer jerarquías sociales. Demostraron que los animales no se aprovechaban de los miembros más pequeños de sus rebaños, sino que practicaban sus cabezazos con machos de estatura similar de una manera que para un ser humano incluso podría parecer justo u honorable.

Tales hallazgos podrían ayudar en la conservación de las poblaciones de animales en disminución.

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Granweiler y sus colegas observaron el comportamiento social de las jirafas en la pequeña reserva del río Mogalakwena en Sudáfrica desde noviembre de 2016 hasta mayo de 2017. Comenzaron a registrar los detalles de estas peleas, básicamente, quién luchó contra quién y cómo, en el mundo de las jirafas.

Se sorprendieron al descubrir que las jirafas, como los humanos, pueden ser diestros o zurdos cuando se trata de entrenar. Incluso los animales más jóvenes mostraron una clara preferencia, aunque a diferencia de los humanos, parecía que estaban divididos equitativamente entre zurdos y diestros.

Los investigadores también notaron que los machos más jóvenes peleaban más entre ellos y casi siempre elegían oponentes de tamaño similar a ellos; no hubo mucha intimidación. También se produjo un efecto de pelea de bar, donde un combate de combate pareció infectar a la multitud y provocar más peleas a su alrededor.

Los machos más jóvenes también pelearon de manera un poco diferente. Granweiler, un estudiante de pregrado en el momento del trabajo, dijo que probablemente estaban practicando la técnica. Es posible que hayan estado comparando su fuerza con la de sus compañeros mientras balanceaban sus cabezas contra el pecho y el trasero del otro.

Los adultos maduros también practicaban sparring, pero pasaban más tiempo presionando sus cuellos juntos en los combates de lucha libre. Granweiler especuló que esas interacciones eran evaluaciones de la fuerza del otro sin recurrir a batallas en toda regla.

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También descubrió que los machos casi siempre respetaban la preferencia del oponente por el lado desde el que luchar. Si dos zurdos se enfrentaran, por ejemplo, coincidirían de la cabeza a la cola. Si un oponente fuera diestro y el otro zurdo, se alinearían cara a cara.

«No sé si es un acuerdo mutuo, respeta mi lado y yo respetaré el tuyo», dijo Granweiler. «Nunca vi a un hombre intentar hacer trampa».

Si bien las peleas pueden ser justas, a veces todavía tienen un árbitro. Granweiler dijo que los machos mayores y maduros ocasionalmente interrumpían los combates entre machos más jóvenes. Estos machos pueden estar vigilando a sus compañeros, o pueden haber estado tratando de evitar que los jóvenes tizones se vuelvan demasiado confiados.

«Esta es una forma inteligente de sembrar confusión entre los machos de menor rango para mantener el dominio y monopolizar a las hembras», dijo Monica Bond, quien estudia la dinámica social de las jirafas en la Universidad de Zurich en Suiza, pero no participó en este estudio. «Como ocurre con la mayoría de los mamíferos, es un mundo difícil para los chicos».

Granweiler agregó que «probablemente también sea su forma de decir: ‘No lo olvides, yo también soy el más fuerte aquí’».

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Bond calificó el artículo como «bien hecho», aunque señaló que estudiaba una población que era relativamente pequeña con algún grado de posible relación entre los individuos. Si bien dijo que sus inferencias eran válidas, no estaba claro si más machos en libertad de una población más diversa genéticamente podrían comportarse de manera diferente.

Granweiler dijo que cuanto más comprendamos sobre el comportamiento de las jirafas, mejor podríamos manejar a los animales. Cómo y cuándo los machos podrían pelear, por ejemplo, podría ser información importante para los cuidadores del zoológico u otras pequeñas reservas de vida silvestre.

Bond agregó que este tipo de interacciones sociales también pueden enseñarnos por qué las poblaciones pueden ser más grandes o más pequeñas en áreas determinadas, un conocimiento importante, ya que las poblaciones de jirafas se están reduciendo en muchas partes de África.

«Si el macho dominante monopoliza los apareamientos, entonces el tamaño efectivo de la población es mucho menor de lo que sería si todos los machos sexualmente maduros pudieran aparearse», dijo. «Estos comportamientos determinan cuánta diversidad genética de los machos se transmite a la siguiente generación».

Este artículo apareció originalmente en Los New York Times.



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