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El arroz ‘perenne’ ahorra tiempo y dinero, pero conlleva riesgos

Los granos que crecen año tras año sin tener que volver a sembrarlos podrían ahorrar dinero, ayudar al medio ambiente y reducir la necesidad de mano de obra agotadora. Ahora, la prueba más grande del mundo real de un cultivo de este tipo, un arroz perenne cultivado en China, se muestra prometedora. El arroz perenne puede producir cosechas tan abundantes como el cultivo convencional plantado anualmente, al mismo tiempo que beneficia el suelo y ahorra a los pequeños agricultores una cantidad considerable de mano de obra y gastos, según han descubierto los investigadores.

“Este es el primer estudio de caso sólido” de arroz perenne, dice Sieglinde Snapp, científica de suelos y cultivos del Centro Internacional de Mejoramiento de Maíz y Trigo que no participó en el trabajo.

Los resultados muestran que el cultivo es «un potencial cambio de juego», agrega Clemens Grünbühel, antropólogo ecológico del Centro Australiano para la Investigación Agrícola Internacional que estudia la agricultura y el desarrollo rural. El avance podría reducir la mano de obra o permitir que China cultive más alimentos, dicen él y otros.

Pero es difícil predecir si el arroz perenne se impondrá, dice Susan McCouch, genetista de arroz de la Universidad de Cornell, porque la replantación estacional todavía tiene algunas ventajas sobre la nueva cosecha.

Todo el arroz es perenne hasta cierto punto. A diferencia del trigo o el maíz, las raíces del arroz brotan nuevos tallos después de la cosecha. El problema es que este segundo crecimiento no produce mucho grano, razón por la cual los agricultores aran los arrozales y plantan nuevas plántulas. El arroz perenne mejorado, por el contrario, vuelve a crecer vigorosamente para una segunda cosecha. Los investigadores lo desarrollaron cruzando una variedad asiática de arroz con un pariente salvaje y perenne de Nigeria. Mejorar la descendencia tomó décadas, y en 2018 una variedad llamada Perennial Rice 23 (PR23) estuvo disponible comercialmente para los agricultores chinos. Este fue un «avance científico», dice Koichi Futakuchi, científico de cultivos en el Africa Rice Center.

Pero no estaba claro cuántas veces se podría cosechar PR23 antes de que cayera su rendimiento, al igual que la magnitud de los beneficios económicos y ambientales. Así que Fengyi Hu, genetista y agrónomo de la Universidad de Yunnan, y otros organizaron experimentos más largos. Hicieron arreglos con agricultores en tres lugares para plantar el arroz y cosecharlo dos veces al año durante 5 años, mientras cultivaban variedades típicas de arroz que se volvían a sembrar cada temporada.

Durante 4 años PR23 promedió 6,8 toneladas de arroz por hectárealevemente superior al arroz anual, informan hoy en Naturaleza Sostenibilidad. Como se esperaba, la cosecha perenne tendía a crecer una y otra vez sin sacrificar el tamaño de la cosecha. En el quinto año, sin embargo, los rendimientos de PR23 disminuyeron por alguna razón, lo que sugiere que necesitaba ser replantado.

El arroz perenne también mejoró el suelo. En comparación con el arroz anual, el cultivo dejó más nutrientes (carbono orgánico y nitrógeno total) en el suelo, que también retuvo mejor el agua. La retención de agua no es importante para el arroz de regadío, pero beneficiaría al arroz cultivado en regiones que dependen de las precipitaciones. Para el próximo año, dice Hu, los investigadores esperan tener los resultados de una prueba de 6 años de otro factor importante: la cantidad de gases de efecto invernadero que emite el arroz perenne. El arroz cultivado con cáscara existente es una importante fuente mundial de metano, por ejemplo, que contribuye al calentamiento global.

Pero, ¿el nuevo arroz es bueno para los agricultores? Para averiguarlo, los investigadores compararon el esfuerzo que implica cultivar PR23 y las variedades anuales. El combustible para arar, las plántulas mismas y otros costos fueron básicamente los mismos el primer año, típicamente $2600 por hectárea. Pero por cada año siguiente, el arroz perenne cuesta la mitad de manejar. Cada hectárea también tomó entre 68 y 77 días menos de trabajo.

Esas ventajas están atrayendo a los agricultores. En el sur de China, la Universidad de Yunnan proporcionó semillas y capacitación a los trabajadores de extensión, y el área total plantada en 2020 se cuadruplicó a 15 333 hectáreas el año pasado. (Eso sigue siendo una pequeña fracción de los 27 millones de hectáreas de campos de arroz de China). El gobierno también ha ayudado a promover el arroz perenne, dice Hu. Este año, PR23 está en una lista de 29 variedades recomendadas a los agricultores por el Ministerio de Agricultura y Asuntos Rurales de China.

Los mayores beneficiarios de los ahorros en mano de obra probablemente serán las mujeres y los niños, que hacen la mayor parte del trasplante de plántulas de arroz en muchos países productores de arroz, dice Len Wade, ecologista agrícola de la Universidad de Queensland, Santa Lucía, que ayudó a probar la variedad de arroz. Las madres tendrán más tiempo para “cuidar a la familia y llevar a los niños a la escuela con desayuno y no agotadas”, dice. Los agricultores también podrían plantar campos abandonados y cultivar más arroz, o podrían obtener más ingresos en trabajos secundarios como la construcción.

Aún así, advierte Grünbühel, se necesitarán más estudios sobre el impacto en los hogares para ver qué tan popular es el PR23 y cómo los ahorros en mano de obra podrían afectar la vida de los agricultores.

Los investigadores notan los riesgos potenciales. Debido a que PR23 permite a los agricultores cultivar menos, los hongos y otros patógenos pueden acumularse en los campos. Los insectos pueden persistir en el rastrojo después de la cosecha, porque no se ara, y luego transmitir virus cuando se alimentan de los brotes en regeneración en la primavera. Y sin labranza, las malas hierbas pueden florecer; los investigadores encontraron que los campos con PR23 necesitaban uno o dos tratamientos herbicidas más que el arroz normal. También señalan que es más trabajo volver a sembrar el arroz perenne cuando su rendimiento flaquea, porque es necesario matar sus raíces más grandes y profundas.

Los beneficios potenciales, y las desventajas, pronto se verán mejor. El arroz perenne se está probando en 17 países de Asia y África. Otro objetivo importante son las tierras altas de Asia, donde el arado convencional acelera la erosión del suelo en pequeños campos de arroz en terrazas.

Los creadores de PR23 «tienen una prueba de concepto», dice Snapp. “Espero que haya algo de impulso”.

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