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El racismo médico y científico revelado en una placa centenaria de los dientes de un hombre negro

En la década de 1930, un hombre negro de 23 años ingresó en el City Hospital #2 en St. Louis y, según su certificado de defunción, murió de neumonía poco después. Sin su consentimiento, ni el de su familia, su cuerpo no identificado fue incluido en uno de los registros de los Estados Unidos. las colecciones de restos humanos más estudiadas, la colección esquelética anatómica de Robert J. Terry, que ahora se encuentra en el Museo Nacional de Historia Natural (NMNH) de la Institución Smithsonian. Casi un siglo después, un equipo de investigadores ha podido confirmar el patógeno que finalmente lo mató al estudiar la placa que tenía en los dientes, un logro que abre nuevas vías para estudiar enfermedades del pasado que quizás no dejen otra huella después de la muerte.

En su artículo, publicado el mes pasado en Biología de las Comunicaciones, los investigadores también tomaron medidas para abordar los complejos problemas de ética y justicia social que rodean a los depósitos como la colección Terry. Reconstruyeron el contexto en el que vivía un hombre ahora sin nombre, incluida la forma en que el racismo estructural contribuyó a su muerte, y ayudaron a construir la colección en sí.

“Esta puede ser una forma ética de investigar con la colección Terry”, dice Carlina de la Cova, antropóloga biológica de la Universidad de Carolina del Sur, Columbia, que no participó en el estudio. El análisis del cálculo dental, agrega, es una forma inteligente y no destructiva de aprender más sobre el pasado de un individuo y su perfil de enfermedad. “No debe pasarse por alto”.

«La investigación anterior no reconoce los esqueletos individuales y los individuos que alguna vez vivieron que representan», dice Molly Zuckerman, bioarqueóloga y paleopatóloga de la Universidad Estatal de Mississippi, Starkville, y coautora del nuevo estudio. “Su humanidad ha sido reducida o ignorada, y se han convertido en solo una colección de objetos para la investigación científica”. A medida que el campo de la antropología biológica lidia con una compleja historia de racismo y trata de corregirla, ella y sus colegas tienen como objetivo establecer un nuevo estándar ético para el estudio de las colecciones antropológicas con un pasado controvertido. Rachel Watkins, antropóloga biocultural de la American University que no participó en el estudio, aplaude el esfuerzo. “Ofrecer esta forma de reposicionar la colección Terry es realmente significativo”, dice.

La idea de utilizar cálculo dental —o placa endurecida—estudiar enfermedades del pasado no es nuevo. Acumulado a lo largo de la vida, el cálculo no se descompone después de la muerte y retiene todo, desde restos de alimentos, como proteínas de la leche, hasta fragmentos de ADN bacteriano. En 2015, la antropóloga molecular Rita Austin, entonces en NMNH y la Universidad de Oklahoma, decidió ver si el cálculo puede revelar las causas de muerte, incluidas las llamadas enfermedades invisibles como la neumonía, que no dejan marcas en los huesos y a menudo son mal diagnosticado en documentos históricos. “Hay mucho potencial para pensar en qué tipo de patógenos podrían terminar en su cálculo dental”, dice Austin, ahora en la Universidad de Oslo.

Decidió utilizar la colección Terry porque contiene más de 1700 esqueletos de individuos, así como sus certificados de defunción. Si ella y su equipo pudieran encontrar evidencia de enfermedad en el cálculo, podrían comparar sus hallazgos con las causas de muerte registradas.

Austin comenzó raspando el cálculo dental de varias personas a las que se les había diagnosticado tuberculosis (TB), sífilis y neumonía y secuenciando los rastros de ADN que contenía para hacer un perfil de las bacterias que alguna vez vivieron en sus bocas. Lo que encontró en un individuo, a quien el equipo llamó St. Louis Individual, se destacó: una colección diversa de microbios, el más abundante de los cuales, como Acinetobacter nosocomialis y Klebsiella pneumoniae, comúnmente causan neumonía e infecciones hospitalarias incluso hoy en día. Ellos eran evidencia directa de la neumonía que mató al hombresegún su certificado de defunción.

“Recuperar evidencia biomolecular que se alineaba completamente con la causa de muerte registrada fue asombroso para nosotros”, dice Zuckerman. «Realmente cambió nuestra comprensión de lo que el cálculo dental puede decirnos sobre el pasado».

Pero los investigadores sintieron la obligación de investigar más a fondo, en la vida del individuo de St. Louis. «No llegamos a la colección Terry pensando que era neutral», dice Zuckerman, dada la forma en que Robert J. Terry, profesor de anatomía en la Universidad de Washington en St. Louis (WUSTL), construyó la colección que ahora lleva su nombre. Aprovechando la falta de protecciones legales para las personas marginadas en el siglo XIX y principios del XXacumuló miles de cuerpos de personas que murieron en instituciones públicas en St. Louis—la mayoría de ellos pobres o institucionalizados—y cuyas familias no los reclamaron dentro de las 36 horas posteriores a la muerte. “Estas son personas que pasaron por un proceso en el que se les despojó de su identidad”, dice de la Cova. “Desde el principio, fueron deshumanizados”. Más de la mitad de los individuos de la colección Terry son negros.

“Estaba claro que necesitábamos dedicar más tiempo a esta discusión sobre el racismo estructural en St. Louis, particularmente en relación con la profesión médica”, dice Geoff Ward, sociólogo histórico de WUSTL que ayudó con el trabajo contextual sobre St. Louis. Luis individuo. En una extensa declaración de transparencia en el documento, resultado de los comentarios de colegas de diferentes campos científicos, los investigadores describieron sus esfuerzos para «rehumanizar» al individuo de St. Louis y mostrar cómo el racismo estructural, desde la atención médica de mala calidad para los negros hasta la violencia física, marcaron su vida y su muerte. Esperaban «traer parte de la historia de vida del individuo de St. Louis, previamente oscurecida y borrada, a un reconocimiento más amplio, fomentando un recuerdo compartido de él y otros en la colección de Terry con experiencias similares».

El equipo descubrió, por ejemplo, que su esqueleto mostraba muchos signos reveladores de una vida dura. Tenía una mandíbula fracturada que había cicatrizado mal, un posible signo de violencia física, varias caries, dientes faltantes, abscesos en la boca, gingivitis y periodontitis, todos signos de mala atención médica. Su esqueleto también muestra signos de infección de tuberculosis, aunque los investigadores no encontraron rastros de la bacteria que causa la enfermedad en la placa.

Aún así, «fue un poco difícil ver esto realmente como un estudio de un individuo, dado el poco acceso que teníamos a los detalles de su vida», dice Ward. Entonces, los investigadores complementaron su investigación con una revisión de documentos históricos. Usaron recortes de periódicos para reconstruir el contexto médico de la década de 1930 en St. Louis, incluido cómo los negros a menudo demoraban la búsqueda de atención médica debido a la desconfianza en las instituciones médicas y cómo, según los informes, las condiciones en el City Hospital #2 eran peores que en el zoológico local, según un artículo de 1924 en El mensajero de pittsburgh. Las leyes de Jim Crow y la violencia política local contra los negros probablemente también empeoraron las cosas para personas como St. Louis Individual. Su “vida probablemente fue social, mental y fisiológicamente estresante”, escriben los investigadores, lo que podría haberlo hecho vulnerable a una neumonía fatal, una causa rara de muerte entre los hombres jóvenes incluso antes de la generalización de los antibióticos, dice Zuckerman. Estas mismas injusticias, dicen los investigadores, permitieron que su cuerpo terminara en la colección de Terry.

Sabrina Sholts, curadora de antropología biológica en NMNH, ve el estudio como parte de un esfuerzo más amplio del campo para avanzar “hacia prácticas más éticas y [have] conversaciones y prioridades sobre equidad y justicia”. Otras colecciones controvertidas, como la Colección craneal de Samuel George Morton en el Museo de Arqueología y Antropología de la Universidad de Pensilvania, por ejemplo, han provocado recientemente un ajuste de cuentas con el racismo que las construyó.

Austin, Zuckerman y sus colegas ahora están trabajando con el Smithsonian y otras instituciones para crear nuevas pautas para estudiar las colecciones antropológicas de una manera más ética, respetando tanto a los individuos de las colecciones como a sus comunidades modernas. Desde el año pasado, NMNH ya no aprueba nuevas solicitudes de investigación sobre individuos negros en sus colecciones, dice Sholts, lo que significa que el estudio actual ahora estaría fuera de los límites. En mayo, el Smithsonian también adoptó una nueva política que permite a sus museos compartir la propiedad o devolver la totalidad de las colecciones en función de consideraciones éticas, como la falta de consentimiento. “Hay mucho potencial para identificar posiblemente a los familiares de estas personas y ofrecer devoluciones”, dice Sholts. Incluso si no se puede rastrear a las familias, Watkins dice que los investigadores pueden tomar medidas. “Nada debe pasar antes [the] la comunidad de descendientes está comprometida, y debe ser gente negra”, dice ella.

Aunque es demasiado tarde para St. Louis Individual, cuyo anonimato hará que sea casi imposible encontrar a su familia, los investigadores ahora planean involucrarse con miembros de la comunidad en St. Louis para crear conciencia sobre sus hallazgos. Como dice Zuckerman, «Queremos tomar los mensajes en este documento para alentar a todos a recordar que estos fueron individuos que alguna vez estuvieron vivos».

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