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El satélite gigante eclipsa a las estrellas, lo que genera nuevas preocupaciones para los astrónomos

Desde su lanzamiento en septiembre, el satélite de comunicaciones BlueWalker 3 ha orbitado la Tierra, enroscado como en un capullo. Ahora, ha eclosionado, desplegando un conjunto de antenas tan grande como una valla publicitaria en una carretera, su fabricante, AST SpaceMobile con sede en Texas, anunciado hoy. Los astrónomos dicen que el brillo del satélite se ha multiplicado por 40, rivalizando con las estrellas más brillantes del cielo.

“Es exactamente lo que los astrónomos no quieren”, dice la astrónoma Meredith Rawls de la Universidad de Washington, Seattle, quien ayuda a administrar el Centro para la Protección del Cielo Oscuro y Tranquilo de la Interferencia de Constelaciones de Satélites de la Unión Astronómica Internacional. «Aparecerá como una raya superbrillante en las imágenes y potencialmente saturará los detectores de cámaras en los observatorios».

Miles de satélites comerciales ya ocupan la órbita terrestre baja. El BlueWalker 3 de 64 metros cuadrados es el más grande hasta el momento, considerablemente más brillante que cualquiera de los satélites Starlink desplegados por SpaceX, dice el astrónomo John Barentine de Dark Sky Consulting. Además de la contaminación lumínica, BlueWalker 3 está probando una tecnología de transmisión que amenaza con invadir las frecuencias utilizadas por los observatorios de radio en la Tierra, dice. “Esto se siente fundamentalmente diferente”, dice. “Estamos en un territorio nuevo aquí”.

AST SpaceMobile espera que el satélite allane el camino para la primera red de banda ancha celular basada en el espacio, mejorando la cobertura al transmitir ondas de radio directamente entre satélites y teléfonos móviles en lugar de transmitir señales a través de torres celulares. Para llegar a los teléfonos en tierra, el satélite utiliza una gran antena reflectora del tamaño de una cancha de ráquetbol que brilla intensamente mientras orbita.

BlueWalker 3 es un prototipo de una constelación de 168 satélites aún más grandes llamados BlueBirds. El CEO de AST SpaceMobile, Abel Avellan, ha argumentado que su flota, que palidecería en comparación con las decenas de miles de naves Starlink planificadas, no interferirá con la astronomía óptica. Pero Barentine dice que incluso una pequeña tripulación de estos orbitadores más grandes y llamativos obstruirá la capacidad de los telescopios terrestres para detectar objetos espaciales, incluidos asteroides potencialmente peligrosos.

Hay objetos aún más brillantes en el cielo con un historial de telescopios de fotobombas. Por ejemplo, la Estación Espacial Internacional (ISS) suele ser unas 40 veces más brillante que las observaciones recientes de BlueWalker 3. Pero los astrónomos tienen acceso en tiempo real a la ubicación precisa de la ISS, lo que les permite reorientar sus cámaras o cerrar las persianas cuando se encuentra. pasa por. AST SpaceMobile aún no ha respondido a las solicitudes de los astrónomos para darles pistas sobre el paradero de su satélite, dice Barentine. «Estamos tratando de hacer esto con un espíritu de cooperación», dice, «pero todavía hay muchas empresas de las que aún no hemos tenido noticias». En un comunicado a Ciencias, un portavoz de AST SpaceMobile dice: “Estamos ansiosos por utilizar las tecnologías y estrategias más recientes para mitigar los impactos potenciales en la astronomía. Estamos trabajando activamente con expertos de la industria en las últimas innovaciones, incluidos los materiales antirreflectantes de última generación”.

Los astrónomos ópticos no son los únicos investigadores amenazados. El servicio celular directo al móvil que BlueWalker 3 y sus sucesores pretenden proporcionar requiere un haz mucho más fuerte y un uso más amplio del espectro de radio que las redes existentes, lo que genera preocupación entre los radioastrónomos. En la Tierra, varios organismos reguladores prohíben que las empresas operen en «zonas silenciosas de radio» protegidas y que usen ciertas frecuencias que los observatorios de radio usan para sondear el universo. Pero esas regulaciones no se aplican al espacio.

“[Direct-to-mobile technology] es algo que simplemente no debería suceder en términos de radioastronomía”, dice Harvey Liszt, un radioastrónomo del Observatorio Nacional de Radioastronomía. «El uso del espectro simplemente se convierte en un juego gratuito para todos… y en ese punto, todo el universo es simplemente brillante para los radioastrónomos».

Liszt y sus colegas presentado una denuncia con la Comisión Federal de Comunicaciones (FCC) en diciembre de 2020, poco después de que AST SpaceMobile propusiera probar la transmisión directa a móvil en Hawái y Texas. La FCC finalmente otorgó una licencia experimental a BlueWalker 3, pero aún no ha aprobado la propuesta para la flota más grande de BlueBirds.

El problema subyacente, dice Barentine, es que las políticas que regulan la transmisión desde el espacio se escribieron en la década de 1960, antes de que las constelaciones de satélites privados fueran comercialmente viables. “El sistema que tenemos en este momento no está muy bien equipado para hacer frente a un escenario como este, que avanza a toda velocidad”, dice.

Los astrónomos están cifrando sus esperanzas en extender las protecciones ambientales al espacio. La Ley de Política Ambiental Nacional requiere que las agencias de EE. UU. consideren los impactos ambientales antes de aprobar proyectos, pero las licencias de satélites han sido exentas porque el espacio no se consideraba parte del medio ambiente de la Tierra. Esa suposición ahora está siendo cuestionada. El 2 de noviembre, la Oficina de Responsabilidad del Gobierno de EE. UU. (GAO) instó a la FCC a reexaminar cómo se aplica la ley a las constelaciones de satélites. El día después del informe de la GAO, FCC anunció la creación de su nuevo Oficina Espacial y Oficina de Asuntos Internacionales. Barentine espera que sea una señal del “comienzo de un cambio en la supervisión de las actividades comerciales estadounidenses en el espacio”.

Por ahora, los astrónomos deben aprender a compartir los cielos con las brillantes máquinas. “Esta es el agua en la que nadamos”, dice Liszt. “Todo lo que queremos que todos hagan es permanecer en su propio carril”.

Actualización, 16 de noviembre, 12:55 p. m.: Esta historia se ha actualizado para incluir una respuesta de AST SpaceMobile.

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