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La erupción volcánica de Tonga puede dañar el medio ambiente durante años, dicen los científicos

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La erupción volcánica submarina masiva de Tonga podría causar daños duraderos a los arrecifes de coral, erosionar las costas y perturbar la pesca, dicen los científicos que estudian imágenes de satélite y miran al pasado para proyectar el futuro de la región remota.

Lluvia ácida

Desde la erupción inicial, el volcán ha estado liberando dióxido de azufre y óxido de nitrógeno, dos gases que crean lluvia ácida cuando interactúan con el agua y el oxígeno de la atmósfera.

Con el clima tropical de Tonga, «es probable que haya lluvia ácida alrededor de Tonga durante un tiempo», dijo el vulcanólogo Shane Cronin de la Universidad de Auckland.

La lluvia ácida causa daños generalizados a los cultivos y podría arruinar los alimentos básicos de Tonga, como la malanga, el maíz, las bananas y las hortalizas. “Dependiendo de cuánto duren las erupciones, la seguridad alimentaria podría verse comprometida”, dijo Cronin.

Las imágenes de satélite muestran que la columna se extiende hacia el oeste, lo que significa que Tonga podría evitar parte de esta lluvia ácida, aunque Fiji podría estar en su camino.

En un boletín del lunes, la oficina de asuntos humanitarios de la ONU dijo que Fiji estaba monitoreando la calidad del aire y aconsejó a las personas que cubrieran los tanques de agua de sus hogares y permanecieran adentro en caso de lluvia.

Mortandad de peces

La zona económica exclusiva de Tonga de casi 700.000 kilómetros cuadrados marinos es 1.000 veces más grande que su superficie terrestre. Y la mayoría de los tonganos obtienen su comida y sustento del océano.

Si bien los científicos aún tienen que investigar sobre el terreno, «las pocas imágenes disponibles parecen mostrar un manto… de ceniza» en la tierra, dijo Marco Brenna, geólogo de la Universidad de Otago en Nueva Zelanda.

En el océano, esa ceniza puede ser dañina para la vida marina. Semanas antes de la erupción del sábado, los Servicios Geológicos de Tonga habían advertido que el agua de mar cercana estaba contaminada con descargas volcánicas tóxicas y que los pescadores deberían “asumir que los peces en estas aguas están envenenados o son venenosos”. Inevitablemente, la erupción ha empeorado la situación. El agua turbia y llena de ceniza cerca del volcán privará a los peces de alimento y acabará con las camas de desove.

Algunos peces perecerán y los sobrevivientes se verán obligados a migrar, dijeron los científicos. Otros cambios en la estructura del fondo del mar podrían crear nuevos obstáculos para los barcos de pesca. “Pasará un tiempo antes de que se restablezcan los mismos o nuevos caladeros”, dijo Brenna.

corales asfixiados

Las cenizas que caen también pueden sofocar los arrecifes de coral, que en Tonga son el pilar de una industria turística que generaba hasta $ 5 millones por año antes de la pandemia de coronavirus. Incluso antes de la erupción, los arrecifes de Tonga estaban amenazados por brotes de enfermedades y los efectos del cambio climático, incluido el blanqueamiento de corales y ciclones cada vez más fuertes.

Ahora, «vastas áreas de los arrecifes en el área de impacto inmediato en Hunga Tonga probablemente estén enterradas y cubiertas por grandes depósitos de ceniza volcánica», dijo Tom Schils, biólogo marino de la Universidad de Guam que ha estudiado erupciones volcánicas y corales en el Islas Marianas del Norte.

Tales erupciones también liberan más hierro en el agua, lo que puede impulsar el crecimiento de algas verdeazuladas y esponjas que degradan aún más los arrecifes.

Es posible que los arrecifes tengan que comenzar de nuevo, un proceso que podría llevar años, dijo Brian Zgliczynski, ecologista de arrecifes de coral en la Institución Scripps de Oceanografía. “Las especies más tolerantes a la mala calidad del agua llegarán primero”, mientras que los corales duros y los peces tardarían más en regresar, dijo.

Costas erosionadas

La pérdida de los arrecifes de coral también afectaría la capacidad de Tonga para hacer frente al aumento de las aguas y las mareas de tempestad. Esta es una preocupación para Tonga, donde el cambio climático está haciendo que el nivel del mar aumente unos 6 milímetros (0,2 pulgadas) por año, el doble del promedio mundial. En un informe de 2015, Tonga valoró sus amortiguadores de tormentas naturales, incluidos los arrecifes de coral, así como los pastos marinos costeros y los manglares, en unos 11 millones de dólares anuales.

Con la última erupción, un indicador del nivel del mar de Tonga registró una ola de tsunami de 1,19 metros (casi cuatro pies) antes de dejar de informar. Se sabe que los tsunamis causan una rápida erosión costera. Y antes de que fallaran los sistemas de comunicación, los videos revelaron daños en los malecones hechos por el hombre. “Las defensas costeras y las tierras ganadas al mar podrían verse fuertemente afectadas por las olas del tsunami, lo que dejaría a las islas más vulnerables”, dijo Cronin.

rn
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Author: Redacción

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