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La lepra estimula el crecimiento en el hígado de los armadillos y ofrece pistas sobre la regeneración de órganos

Los armadillos esconden un secreto debajo de sus caparazones: su hígado crece dramáticamente cuando se infectan con la bacteria que causa la lepra en las personas. Esta rareza, revelada en un nuevo estudio, puede proporcionar pistas sobre cómo el cuerpo controla la regeneración del hígado y cómo impulsar el proceso en las personas.

El hallazgo es «muy interesante», dice el hepatólogo Alejandro Soto-Gutiérrez de la Facultad de Medicina de la Universidad de Pittsburgh, que no participó en la investigación. Casi todos los trabajos con animales sobre la regeneración del hígado involucran ratones o ratas, señala, por lo que «es refrescante» que los científicos estén aprendiendo de una especie diferente que puede proporcionar conocimientos novedosos.

El hígado es el campeón de la regeneración del cuerpo, capaz de reconstruirse después de lesiones y enfermedades. Si una persona dona un riñón, no brota un reemplazo en su lugar. Pero incluso si se extraen dos tercios del hígado de un donante para el trasplante, el resto volverá a crecer hasta convertirse en un órgano de tamaño completo. Sin embargo, los científicos no entienden cómo desencadenar esta renovación en pacientes cuyos hígados están fallando debido a la cirrosis u otras condiciones.

Entra la lepra. Hace casi una década, la bióloga regeneradora Anura Rambukkana de la Universidad de Edimburgo y sus colegas descubrieron que las bacterias que causan la lepra invaden las células llamadas células de Schwann que abrazan las neuronas. Una vez que las bacterias se han asentado en su nuevo hogar, estimulan a las células a volver a un estado de desarrollo menos maduro, volviéndose más como células madre.

Pero esos experimentos fueron en células de ratón en un plato. ¿Ocurriría el mismo proceso en un animal real?

Esa pregunta «me mantuvo despierto por la noche», dice Rambukkana, porque la bacteria de la lepra no crece bien en ratones u otros animales de laboratorio estándar. Luego recordó que los microbios para el estudio provenían de una instalación en Luisiana, donde los investigadores los estaban criando en armadillos de nueve bandas, que son un huésped principal de la bacteria.

Debido a que los microbios habitan en los hígados de los animales, Rambukkana contactó a uno de los científicos de las instalaciones para preguntarle si había notado algo inusual en los órganos de los armadillos infectados. “Dijo: ‘Siempre vemos que el hígado es más grande’”, dice Rambukkana. «Me volví loco.»

El nuevo estudio confirma esa observación. los los hígados de los armadillos infectados con la bacteria de la lepra son aproximadamente un tercio más grandes que las de sus homólogos no infectados, Rambukkana y colegas informan hoy en Informes celulares Medicina. Además, el hígado no solo se expande desordenadamente en los animales. Los órganos agrandados conservan su anatomía distintiva, con el número correcto de lóbulos y la disposición característica de las subunidades en forma de panal. Analizar cómo siguen creciendo los hígados de los animales podría ayudar a los investigadores a comprender mejor los mecanismos de regeneración en el hígado humano.

Los pacientes con infecciones u otras afecciones hepáticas pueden desarrollar tumores y acumular tejido cicatricial que puede dificultar la actividad del órgano. Sin embargo, los investigadores no detectaron signos de ningún problema en los armadillos. Además, su análisis de varias proteínas hepáticas sugirió que los órganos estaban funcionando correctamente.

Para investigar cómo se acumula el hígado, Rambukkana y sus colegas midieron la actividad genética en animales infectados y no infectados. Al igual que las células de Schwann en su trabajo anterior, las células hepáticas de los armadillos que albergaban la bacteria se volvieron más como células madre. La actividad del gen en el hígado de un animal infectado se parecía al patrón en el hígado aún en formación de un feto humano.

“Estas diminutas bacterias saben cómo hacer crecer un hígado funcional”, dice Rambukkana. Para los microbios, un hígado más grande probablemente sea ventajoso porque proporciona más espacio para vivir, dice. Los científicos podrían aprovechar el mecanismo para inducir la regeneración en personas con enfermedad hepática.

Aún así, la investigación «deja muchas preguntas», dice George Michalopoulos, investigador de regeneración hepática también en la Escuela de Medicina de Pitt. Por ejemplo, dice, los científicos deben demostrar que el hígado no es más grande en los armadillos infectados solo porque «se carga de bacterias».

Y antes de que esta anomalía anatómica pueda explotarse para desarrollar terapias potenciales, los investigadores deberán resolver otro problema. “Las bacterias han descubierto cómo engañar a los [liver cells] para darles refugio”, dice el biólogo hepático Udayan Apte del Centro Médico de la Universidad de Kansas. «¿Cómo se las arreglan las bacterias para no matar las células sino hacer que se dividan?»

A pesar de estos desafíos, Apte dice que está entusiasmado con la promesa del enfoque. La investigación muestra que “el hígado puede permanecer funcional y dividirse y regenerarse al mismo tiempo”.

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