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La superficie de Marte fue tallada por furiosas inundaciones hace 3.500 millones de años, según un estudio

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Una imagen topográfica coloreada que muestra los valles fluviales de Marte.  El cañón de salida Loire Vallis (línea blanca) se formó a partir del desbordamiento de un lago en la cuenca del Paraná (delineado en blanco).  Las líneas negras indican otros valles fluviales formados por procesos distintos a los desbordes de lagos.  La imagen tiene aproximadamente 400 millas (650 kilómetros) de ancho.

La superficie de Marte fue tallada por las rápidas y furiosas inundaciones de los lagos de los cráteres desbordados hace 3.500 millones de años, según un nuevo estudio.

Investigadores en Texas han utilizado imágenes de satélite para determinar cómo 262 lagos abiertos en el Planeta Rojo dieron forma a la superficie marciana.

Las inundaciones, que probablemente duraron pocas semanas, erosionaron sedimentos más que suficientes para llenar por completo el lago Superior y el lago Ontario, dicen.

Aunque hoy en día no hay agua líquida en Marte, hace unos 4.300 millones de años el Planeta Rojo tenía suficiente agua para cubrir toda su superficie en una capa líquida de unos 137 metros (450 pies) de profundidad, según la NASA.

Avance rápido hasta hace 3.500 millones de años, y esta agua era más escasa: se canalizaba alrededor del planeta entre lagos de cráter a través de ríos, al igual que en la Tierra hoy.

Las inundaciones en estos lagos crearon valles fluviales con altas paredes de roca irregular a cada lado, muy parecidas a los impresionantes cañones de la Tierra.

Una imagen topográfica coloreada que muestra los valles fluviales de Marte. El cañón de salida Loire Vallis (línea blanca) se formó a partir del desbordamiento de un lago en la cuenca del Paraná (delineado en blanco). Las líneas negras indican otros valles fluviales formados por procesos distintos a los desbordes de lagos. La imagen tiene aproximadamente 400 millas (650 kilómetros) de ancho.

Marte no siempre fue una gran roca seca y oxidada como lo es hoy.  Quizás hace unos 4.300 millones de años, Marte habría tenido suficiente agua para cubrir toda su superficie en una capa líquida de unos 137 metros (450 pies) de profundidad.

Marte no siempre fue una gran roca seca y oxidada como lo es hoy. Quizás hace unos 4.300 millones de años, Marte habría tenido suficiente agua para cubrir toda su superficie en una capa líquida de unos 137 metros (450 pies) de profundidad.

VALLES DEL RÍO EN MARTE

Las tierras altas de Marte, llenas de cráteres, tienen muchos valles fluviales que se formaron en un entorno rico en agua hace entre 4.500 y 3.700 millones de años.

La erosión desde entonces ha sido lenta, dejando estas antiguas características conservadas.

Más tarde, las salidas masivas de agua subterránea formaron canales de inundación de decenas a cientos de kilómetros de ancho y quizás más de 1.000 kilómetros (620 millas) de largo.

Las redes de los valles fluviales comienzan cerca de los bordes de los cráteres y otras crestas altas y serpentean a través del paisaje lleno de cráteres.

Fuente: Museo Nacional del Aire y el Espacio del Smithsonian

« Si pensamos en cómo se movían los sedimentos a través del paisaje en el antiguo Marte, las inundaciones de la brecha del lago fueron un proceso realmente importante a nivel mundial », dijo el autor principal Tim Goudge, profesor asistente de la Escuela de Geociencias de UT Jackson, la Universidad de Texas en Austin.

« Y este es un resultado un poco sorprendente porque durante mucho tiempo se ha considerado que eran anomalías únicas ».

En la Tierra, la erosión de los ríos, el constante desgaste del lecho y las orillas del río por la fuerza del agua, suele ser un proceso lento.

Con el paso de los años, la tierra costera retrocede a medida que la fuerza del agua rompe los sedimentos.

Pero en Marte, las inundaciones masivas de los lagos de los cráteres desbordados tuvieron un papel descomunal en la configuración de la superficie marciana, excavando profundos abismos y moviendo grandes cantidades de sedimentos.

Los lagos de cráter eran comunes en Marte hace miles de millones de años, cuando el planeta rojo tenía agua líquida en su superficie. Algunos cráteres podrían contener el valor de agua de un mar pequeño.

Pero cuando el agua se volvía demasiado para retener, atravesaba el borde del cráter, provocando inundaciones catastróficas que tallaron los valles de los ríos a su paso.

A Estudio 2019 liderado por Goudge, publicado en la revista Geology, determinó que estos eventos ocurrieron rápidamente.

Las imágenes de teledetección tomadas por satélites que orbitan alrededor de Marte han permitido a los científicos estudiar los restos de los lagos de cráteres marcianos rotos.

Los restos de un antiguo lago de cráter en Marte rodeado por otros cráteres más pequeños.  El gran cañón de salida (la abolladura azul delgada en la parte superior izquierda) se formó durante un evento de ruptura del cráter

Los restos de un antiguo lago de cráter en Marte rodeado por otros cráteres más pequeños. El gran cañón de salida (la abolladura azul delgada en la parte superior izquierda) se formó durante un evento de ruptura del cráter

Un mapa global de Marte que muestra los valles fluviales alrededor del Planeta Rojo.  Los valles fluviales formados por brechas en el lago del cráter están en blanco.  Los valles fluviales que se formaron gradualmente con el tiempo están en negro

Un mapa global de Marte que muestra los valles fluviales alrededor del Planeta Rojo. Los valles fluviales formados por brechas en el lago del cráter están en blanco. Los valles fluviales que se formaron gradualmente con el tiempo están en negro

MARTE ES ‘DEMASIADO PEQUEÑO’ PARA RETENER AGUA LQUIDA, DICE ESTUDIO

Marte alguna vez tuvo agua líquida, pero ahora es un paisaje desértico seco, y esto podría deberse a que es demasiado pequeño para retener la humedad, según un estudio de 2021.

Aproximadamente la mitad del tamaño de la Tierra, Marte se encuentra en el borde exterior de la zona habitable donde el agua líquida «podría fluir».

Hay ‘evidencia irrefutable’ de que Marte alguna vez tuvo agua líquida, incluso en el cráter Jezero, donde ahora se encuentra el rover Perseverance, pero este estudio sugiere que no duró mucho.

Investigadores de la Universidad de Washington en St. Louis estudiaron la composición química de los meteoritos de Marte.

Estas rocas revelaron que Marte no tenía la química necesaria en su estructura para retener agua a largo plazo.

Leer más: Marte es ‘demasiado pequeño’ para retener agua líquida, según un estudio

Sin embargo, los lagos del cráter y sus valles fluviales se han estudiado principalmente de forma individual, dijo Goudge.

Este es el primer estudio que investiga cómo los 262 lagos abiertos en todo el Planeta Rojo dieron forma a la superficie marciana en su conjunto.

Para el estudio, los investigadores revisaron un catálogo preexistente de valles fluviales en Marte y los clasificaron en dos categorías: valles que comenzaron en el borde de un cráter y valles que se formaron en otras partes del paisaje.

Los valles que comenzaron en el borde de un cráter indican que se formaron durante una inundación por la brecha del lago, mientras que los valles que se formaron en otras partes del paisaje sugieren una formación más gradual con el tiempo.

A partir de ahí, los científicos compararon la profundidad, la longitud y el volumen de los diferentes tipos de valles y encontraron que los valles fluviales formados por brechas en los lagos del cráter erosionan casi una cuarta parte del volumen del valle fluvial del Planeta Rojo a pesar de representar solo el 3% de la longitud total del valle.

«Esta discrepancia se explica por el hecho de que los cañones de salida son significativamente más profundos que otros valles», dijo el coautor del estudio, Alexander Morgan, científico investigador del Instituto de Ciencias Planetarias en Tucson, Arizona.

A 559 pies (170,5 metros), la profundidad media de un valle fluvial de brecha es más del doble que la de otros valles fluviales creados más gradualmente con el tiempo, que tienen una profundidad media de unos 254 pies (77,5 metros).

Además, aunque los abismos aparecieron en un instante geológico, es posible que hayan tenido un efecto duradero en el paisaje circundante.

Las inundaciones en los lagos marcianos crearon valles fluviales con altas paredes de rocas irregulares a ambos lados, muy parecidas a los impresionantes cañones de la Tierra en la actualidad.  En la imagen, el río Colorado fluye a través de Marble Canyon antes de ingresar al infame Gran Cañón en el norte de Arizona.

Las inundaciones en los lagos marcianos crearon valles fluviales con altas paredes de rocas irregulares a ambos lados, muy parecidas a los impresionantes cañones de la Tierra en la actualidad. En la imagen, el río Colorado fluye a través de Marble Canyon antes de ingresar al infame Gran Cañón en el norte de Arizona.

El estudio sugiere que las brechas recorrieron cañones tan profundos que pueden haber influido en la formación de otros valles fluviales cercanos.

Los autores dijeron que esta es una posible explicación alternativa para la topografía única del valle del río marciano que generalmente se atribuye al clima.

En la Tierra, la erosión de los ríos es un proceso lento y constante en la mayoría de los casos, pero eso no significa que funcionará de esa manera en otros mundos, según Goudge.

‘Cuando llenas [the craters] con agua, hay una gran cantidad de energía almacenada para ser liberada ”, dijo Goudge. «Tiene sentido que Marte pueda inclinarse, en este caso, hacia el catastrofismo más que la Tierra».

El nuevo estudio se ha publicado hoy en la revista Naturaleza.

¿MARTE FUE ALGUNA VEZ CON EL AGUA LÍQUIDA?

La evidencia de agua en Marte se remonta a la misión Mariner 9, que llegó en 1971. Reveló indicios de erosión hídrica en lechos de ríos y cañones, así como frentes meteorológicos y nieblas.

Los orbitadores vikingos que siguieron causaron una revolución en nuestras ideas sobre el agua en Marte al mostrar cómo las inundaciones atravesaron presas y excavaron valles profundos.

Marte se encuentra actualmente en medio de una edad de hielo, y antes de este estudio, los científicos creían que el agua líquida no podía existir en su superficie.

En junio de 2013, Curiosity encontró evidencia poderosa de que el agua lo suficientemente buena para beber una vez fluyó en Marte.

En septiembre del mismo año, la primera cucharada de suelo analizada por Curiosity reveló que los materiales finos en la superficie del planeta contienen dos por ciento de agua en peso.

En 2017, los científicos proporcionaron las mejores estimaciones para el agua en Marte, afirmando que alguna vez tuvo más H2O líquido que el Océano Ártico, y el planeta mantuvo estos océanos durante más de 1.500 millones de años.

Los hallazgos sugieren que hubo suficiente tiempo y agua para que la vida en Marte prosperara, pero durante los últimos 3.700 millones de años, el planeta rojo ha perdido el 87% de su agua, dejándolo estéril y seco.

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