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Las biomoléculas cuentan la historia de las redes comerciales antiguas

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Market in the city of Megiddo in the Levant 3,700 years ago

En 1984, se secuenció el primer ADN antiguo del extinto antepasado del caballo Quagga. Desde entonces, la investigación de biomoléculas antiguas ha recorrido un largo camino y ahora se ha convertido en un elemento básico de muchas investigaciones arqueológicas. Las biomoléculas son compuestos orgánicos que se encuentran en todas las células vivas. Las cuatro biomoléculas principales son lípidos, proteínas, ácidos nucleicos y carbohidratos; y los tres primeros son importantes para los estudios arqueológicos.

Si bien el ADN fue el enfoque principal en los estudios hasta finales de la década de 2000, los estudios sobre proteínas antiguas se están poniendo al día rápidamente debido a la notable conservación que exhiben en comparación con los ácidos nucleicos. A veces, las proteínas también pueden ofrecer una mejor resolución que los perfiles de lípidos.

Un estudio publicado en PNAS emplea proteínas antiguas en contextos arqueológicos para establecer vínculos comerciales entre el Levante meridional (lo que hoy es Israel, Jordania, Palestina, Siria, Líbano) y el sur de Asia desde la Edad del Bronce Media-Tardía (~ 2000-1200 a. C.) y la Edad del Hierro (~ 1500-1200 a. C.).

En particular, el estudio se centró en los entierros humanos de dos sitios en Israel: Megiddo (1800-1500 BCE) y Tel Erani (1100-1000 BCE). El estudio informa la recuperación de cálculos o manchas dentales en los dientes de 16 individuos (13 de Megiddo, 3 de Tel Erani), que luego se utilizaron para análisis de proteínas y micropermanentes.

Las firmas de proteínas en los dientes se identificaron como las del trigo harinero, la cebada, la soja, el sésamo, el plátano y la cúrcuma. El hallazgo es significativo ya que establece el consumo de cultivos alimenticios que eran exóticos para la dieta del Mediterráneo Oriental, mucho antes de que fueran documentados por escrito y artístico.

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El equipo también analizó los residuos de fitolitos en los cálculos dentales. Los fitolitos son restos microscópicos de sílice que se originan en los tejidos vegetales y se conservan en los dientes y el esmalte. Se identificó que los fitolitos procedían principalmente del trigo y el mijo y, en menor medida, de la palmera datilera. Los autores del estudio consideraron que los mijos antes mencionados eran mijo de escoba asiático o mijo cola de zorra, ya que se sabe que llegaron al Levante a través de Asia Central en el tercer milenio antes de nuestra era.

Hallazgos inesperados

Se esperaba encontrar trigo y palma, ya que el trigo fue domesticado en Turquía / Cercano Oriente alrededor de ~ 10000 a. C. y la palma es autóctona de la región. Pero el sésamo es un producto doméstico no local y da fe de los vínculos comerciales entre Asia y el Levante. Las semillas de sésamo más antiguas se han encontrado en el valle del Indo, y los investigadores sostienen que el sésamo se había convertido en un importante cultivo de semillas oleaginosas en el Mediterráneo oriental durante la Edad del Bronce.

El descubrimiento del consumo de soja, plátano y cúrcuma también fue completamente inesperado. La soja no tiene ningún registro de cultivo en el Mediterráneo antes del siglo XX, y su centro de domesticación se encuentra en China Central. La soja, como el sésamo, constituía una de las principales plantas oleaginosas de la canasta de alimentos de Levante, y los aceites exóticos se han mencionado abundantemente en los textos antiguos de Mesopotamia y Egipto. Además, los aceites se pueden transportar fácilmente a largas distancias.

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Hasta ahora, el banano se ha identificado en gran medida en el mundo arqueológico a través de fitolitos o evidencia textual / artística, ya que el banano domesticado no tiene semillas y no deja restos de semillas en el registro antiguo. Esto hace que la identificación de la proteína del banano sea bastante notable, porque las identificaciones anteriores del banano en el Mediterráneo oriental, como la pulpa de fruta desecada recuperada en una tumba egipcia del 1500 a. C., han sido muy controvertidas. Los autores concluyen que esto coloca firmemente al banano en el Levante en el primer milenio antes de nuestra era.

Cuento de cúrcuma

La cúrcuma se ha consumido en el sur y sudeste de Asia desde al menos finales del tercer milenio a. C., y los cálculos dentales de ganado y la cerámica de los sitios del valle del Indo (~ 2600-2200 a. C.) producen granos de almidón de cúrcuma. La identificación de la proteína de la cúrcuma en Meguido, curiosamente en el cálculo dental de la misma persona que usaba soja, y que probablemente era un comerciante, indica su llegada al Levante en la Edad del Bronce. Algunos estudios anteriores han reforzado el caso de los vínculos comerciales indo y chino-mediterráneos, que operan a través del Océano Índico a través del Mar Rojo y el Golfo Pérsico, mucho antes de la llegada de la escritura y el guión.

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El artículo señala que este intercambio continuó ocurriendo durante el segundo milenio a. C. (Edad del Bronce), una época en la que India atravesó una reestructuración política considerable: el valle del Indo estaba en sus últimas etapas y los reinos del Ganges habían echado raíces.

Por ejemplo, el análisis de residuos orgánicos de los contextos arqueológicos del Mediterráneo oriental ha arrojado firmas similares a las de la canela, la nuez moscada y el jazmín, todos cultivos asiáticos. El contexto del entierro de Ramsés II (Egipto, 1213 a. C.) produjo granos de pimienta del sur de la India y clavos de Indonesia.

Estos estudios destacan la creciente importancia de las firmas biomoleculares en contextos antiguos anteriores al advenimiento de la escritura, incluso cuando la evidencia textual a menudo tiende a ignorar el intercambio culinario y tiende a centrarse en el movimiento de bienes duraderos y animales. La evidencia biomolecular tiene el potencial de reemplazar incluso la evidencia macro botánica, ya que esta última tiende a estar sesgada hacia las plantas que sobreviven mejor.

– El autor es un comunicador científico independiente.

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