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Los astrónomos esperan el veredicto en el caso de difamación después de protestar por la contratación del acosador acusado

Un caso de acoso sexual de alto perfil ocurrido hace 7 años en California ahora está repercutiendo en Europa, con implicaciones para aquellos que denuncian la desagradable práctica académica de “pasar al acosador”.

En febrero de 2018, dos astrofísicos de la Universidad de Helsinki, Syksy Räsänen y Till Sawala, encabezaron una carta abierta de más de 70 astrónomos y astrofísicos finlandeses condenando ampliamente el acoso y la discriminación. Un comunicado de prensa adjunto también expresó la consternación del grupo porque Christian Ott, un astrofísico estadounidense que fue suspendido y posteriormente renunció al Instituto de Tecnología de California (Caltech) después de que se descubrió que había cometido acoso por motivos de género, estaba a punto de comenzar un trabajo en Universidad de Turku de Finlandia.

Combinadas con protestas similares de otros científicos, sus acciones tuvieron el efecto deseado: en cuestión de días, Turku rescindió su oferta y Ott nunca fue a trabajar en su Observatorio Tuorla. Pero la próxima semana, un tribunal de distrito de Finlandia decidirá si los dos investigadores fueron demasiado lejos.

Impulsado por una denuncia que Ott presentó ante la policía 8 meses después de perder el trabajo en Turku, el gobierno finlandés acusó el año pasado a Räsänen y Sawala de difamar a Ott y difundir información que violaba su privacidad. Los dos científicos enfrentan una multa sustancial y una sentencia de prisión suspendida si son declarados culpables. El caso es una de varias batallas legales que Ott ha librado para limpiar su nombre, uniéndose a otros científicos que han recurrido a los tribunales después de perder trabajos o estatus debido a hallazgos de acoso.

En diciembre de 2017, días antes de que entrara en vigor la renuncia de Ott a Caltech, el Instituto Nórdico de Física Teórica de la Universidad de Estocolmo le ofreció un nombramiento a corto plazo. Pero el rechazo de la facultad llevó a los funcionarios de Estocolmo a reconsiderar su decisión. Se pusieron en contacto con Turku, que el 31 de enero de 2018 le ofreció a Ott un contrato de 2 años para comenzar el 1 de marzo.

La noticia de su contratación inminente llevó a Räsänen y Sawala a ayudar a redactar la declaración pública y una carta privada a los administradores senior de Turku. Después de que Turku anunciara que se retiraba del trato, Ott demandó a ambas universidades europeas por incumplimiento de contrato, exigiendo $1 millón en daños, junto con el reembolso por salarios perdidos y otros gastos. En mayo de 2019, un tribunal sueco le concedió el equivalente a 66.000 dólares, y en marzo un tribunal de Turku añadió el equivalente a 89.000 dólares.

Después de investigar la denuncia penal de Ott, los fiscales del gobierno finlandés decidieron no presentar cargos. Pero Ott apeló y los fiscales anunciaron en mayo de 2021 que el caso seguiría adelante. La jueza de distrito Stina Selander escuchó el testimonio durante el verano y se espera que falle el 17 de noviembre.

Ott ha sostenido durante mucho tiempo que ser etiquetado como acosador lo ha privado de trabajar en el campo elegido. Entre otros contratiempos profesionales, Ott dice que se vio obligado a renunciar al equipo científico del Observatorio de ondas gravitacionales con interferómetro láser, cuyo liderazgo ganó un Premio Nobel en 2017.

“La publicidad destruyó su vida, y Räsänen y Sawala fueron los cabecillas”, dice su abogado, Pontus Lindberg. En su testimonio, Ott dijo que esperaba que el fallo del juez fuera “algo que los lastime, pero que no les impida continuar con su investigación”.

Hablando la semana pasada a CienciasEl abogado de Sawala, Jussi Sarvikivi, dijo que la posición del fiscal parece ser que “cualquier comentario sobre el hallazgo de Caltech demuestra una intención de dañar” a Ott porque inevitablemente arroja una mala luz sobre Ott.

Durante el juicio, los abogados de los acusados ​​argumentaron que sus clientes confiaban en «fuentes de noticias confiables» sobre lo que sucedió en Caltech y no tenían motivos para cuestionar su exactitud. Las leyes bajo las cuales se acusa a Räsänen y Sawala también eximen las declaraciones sobre una figura pública o alguien que participe en una “actividad pública”, una categoría que incluye la ciencia.

Räsänen y Sawala se negaron a comentar a la espera de la decisión del juez. Pero en su testimonio, dijeron que simplemente estaban hablando sobre un tema importante que enfrenta su profesión. “Es deber de todos los miembros de la comunidad científica prevenir el acoso”, dijo Räsänen al juez. “Cuando un acosador simplemente puede mudarse a otra institución”, escribió Sawala en el comunicado de prensa de 2018, “es una bofetada en la cara de las personas que sufren acoso”.

Caltech no es parte del caso, pero su hallazgo de que Ott fue culpable de acoso por motivos de género contra dos estudiantes de posgrado se cierne sobre el proceso. Caltech ha emitido solo unas breves declaraciones públicas sobre el caso, pero los documentos recientemente revelados brindan detalles adicionales.

En enero de 2016, el presidente de Caltech, Thomas Rosenbaum, anunció que un miembro de la facultad había sido suspendido sin sueldo durante el año académico 2015-16 y se le solicitó que se sometiera a una capacitación de tutoría adicional. Más tarde reconoció que Ott era el sujeto. Ott luego regresó a la nómina de Caltech en julio de 2016 con licencia paga. Ese detalle, que no se informó anteriormente, está contenido en las cartas que le envió Fiona Harrison, presidenta de la división de física, matemáticas y astronomía de Caltech, que Ott le proporcionó a Ciencias. En documentos judiciales, Ott informó ingresos de 2017 de $204,000 de Caltech.

En mayo de 2017, Harrison les escribió a los empleados de Caltech que se estaba monitoreando el progreso de Ott y que se había tomado una decisión «sobre [Ott’s] posible regreso” a la facultad se haría en otoño. Pero 3 semanas antes, proporcionó más información a una agencia federal de financiación, según una carta proporcionada por Ott. Ott recuperaría el estatus de profesor regular al comienzo del año académico 2017-18, escribió Harrison el 27 de abril a la Fundación Nacional de Ciencias, que estaba financiando parte de su investigación. Ott “trabajaría en sus proyectos de investigación, incluida la interacción con estudiantes y posdoctorados”, escribió Harrison. Caltech se negó a comentar sobre sus cartas.

Pero ese no fue el capítulo final. El 1 de agosto de 2017, un memorando de Rosenbaum señaló que Ott había «hecho un progreso significativo… [but] siguió siendo un elemento divisivo en el campus” y que Ott “ha decidido renunciar, a partir del 31 de diciembre”.

La carta abierta de 2018 de los astrónomos finlandeses deja espacio para lo que llama “la posibilidad de rehabilitación” para los acosadores si va precedida por “el reconocimiento de la ofensa y la responsabilidad por el daño causado”. Ott dice que pidió repetidamente firmar la carta, pero fue rechazado.

En su testimonio, Räsänen y Sawala dijeron que Ott se negó a responder cuando se le preguntó si reconocía haber causado daño. Y una queja de 2016 que Ott presentó ante el gobierno de EE. UU. atribuye la mayor parte de la culpa de su caída a su entonces empleador.

“El miedo de Caltech a la protesta pública y a posibles litigios… lo llevó a estropear la investigación de las interacciones prudentes y responsables, aunque ciertamente no perfectas, del Dr. Ott con los dos estudiantes graduados”, escribió Ott en un documento presentado ante la Oficina de Asuntos Civiles del Departamento de Educación. Rights (OCR), que supervisa las investigaciones de acoso bajo el Título IX. Además, escribió Ott, “discriminaba a [Ott] porque era un hombre y las denunciantes son mujeres”.

Esa denuncia nunca avanzó, dijo Ott. Ciencias la semana pasada, aunque dice que los funcionarios de la OCR le sugirieron que se pusiera en contacto con otra agencia federal que maneja las denuncias de discriminación laboral. (OCR no comenta sobre el estado de las quejas). «Pero decidí no hacerlo en ese momento», dice Ott, «porque Caltech había prometido reintegrarme».

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