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Los científicos se acercan a resolver el misterio de las algas marinas del Caribe

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algas marinas

Los científicos quedaron desconcertados cuando una banda de algas más larga que toda la costa brasileña brotó en 2011 en el Atlántico tropical, un área que generalmente carece de nutrientes que alimentarían tal crecimiento.

Un grupo de investigadores estadounidenses ha señalado a un sospechoso principal: las aguas residuales humanas y la escorrentía agrícola llevada por los ríos al océano. La ciencia aún no es definitiva. Esta salida cargada de nutrientes es solo uno de los posibles culpables de alimentar una explosión de algas en las cálidas aguas de las Américas.

Seis científicos dijeron Reuters sospechan que una combinación compleja de cambio climático, destrucción de la selva amazónica y polvo que sopla hacia el oeste desde el desierto del Sahara en África puede estar impulsando las megafloraciones del alga marrón oscuro conocida como sargazo.

En junio de 2018, los científicos registraron 20 millones de toneladas métricas de algas, un aumento del 1,000% en comparación con la floración de 2011 para ese mes. «Probablemente hay múltiples factores» que impulsan el crecimiento, dijo el oceanógrafo Ajit Subramaniam de la Universidad de Columbia. «Me sorprendería si hubiera un villano claro».

Un turista lanza sargazo al aire en Marlin Beach en Cancún, México, 30 de mayo de 2021. (REUTERS)

Aún así, un estudio reciente que examinó la química de las algas desde la década de 1980 hasta 2019 ofrece la evidencia más sólida hasta ahora de que el agua proveniente de la escorrentía de la ciudad y la granja ha sido un contribuyente importante a la expansión del llamado Gran Cinturón de Sargazos del Atlántico, que ahora se extiende por casi 9.000 kilómetros.

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Escorrentía de nitrógeno

Ese estudio, en coautoría del biólogo Brian Lapointe de la Florida Atlantic University, encontró que el sargazo recolectado recientemente en aguas costeras desde Brasil hasta el sur de los Estados Unidos, e incluyendo varias naciones del Caribe, contenía niveles de nitrógeno que eran un 35% más altos en promedio que en muestras tomadas más de tres décadas antes. Los hallazgos se publicaron en mayo en el diario Comunicaciones de la naturaleza.

El nitrógeno se encuentra en los desechos humanos y animales y en los fertilizantes. Los resultados sugieren que las aguas residuales y la escorrentía de las granjas que fluyen hacia los ríos de las Américas y luego hacia el océano están alimentando el crecimiento de sargazo en alta mar. Las corrientes transportan gran parte de estas algas al Mar Caribe, donde está atormentando las economías costeras dependientes del turismo de la región.

Las muestras también mostraron, por ejemplo, un aumento del 111% en la proporción de nitrógeno a fósforo durante el mismo período de tiempo. Esa proporción ha sido casi constante en todos los océanos del mundo desde hace décadas. El cambio sugiere que la química del agua se ha alterado radicalmente. Los investigadores señalaron el río Amazonas para un escrutinio particular.

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Cambio climático

A medida que aumentan las temperaturas globales, los científicos creen que las tormentas de lluvia se están intensificando en ciertas áreas del mundo, incluida la Amazonia. Esas tormentas están aumentando la frecuencia de inundaciones extremas, lo que probablemente esté empujando más escorrentías ricas en nitrógeno al mar, dijo Lapointe. Reuters, en una secuencia que él llama «un doble golpe».

Los expertos señalan que las inundaciones máximas del río Amazonas empujan una columna de nutrientes a cientos de kilómetros hacia el mar en marzo y abril, coincidiendo con las principales floraciones de sargazo. Desde allí, las corrientes empujan las algas alrededor de la costa de Venezuela hacia el Mar Caribe y, a veces, incluso más al norte, hacia el Golfo de México.

algas marinas Un infante de marina mexicano observa una grúa con una carga de sargazo durante una operación para remover las algas del mar, en Cancún, México, el 20 de julio de 2021. (REUTERS)

El cambio climático también está provocando huracanes más fuertes, que en el mar están extrayendo más nutrientes del lecho marino para fertilizar potencialmente el sargazo.

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Polvo y ceniza africana

Los científicos también han teorizado que el polvo del desierto del Sahara, junto con el humo y las cenizas, podrían estar contribuyendo al auge de las algas. A medida que las partículas se mueven hacia el oeste sobre el Océano Atlántico, se encuentran con las nubes y se precipitan como depósitos fertilizantes de hierro y fósforo en el agua.

Probar exactamente en qué medida cada uno de estos factores podría estar contribuyendo al crecimiento del sargazo llevará años de financiación e investigación. Pero los científicos dicen que eso no significa que los gobiernos no puedan actuar ahora para revertir la tendencia.

“Este fenómeno continuará hasta que haya un cambio en la política pública”, dijo Carlos Noriega, oceanógrafo de la Universidad Federal de Pernambuco de Brasil. Brasil, por ejemplo, podría ralentizar la deforestación, lo que ha provocado un auge de la ganadería que permite que la tierra suelta, el estiércol y los fertilizantes lleguen a los ríos.

También señaló la creciente población humana en la región amazónica de Brasil. Las cinco ciudades más grandes allí han crecido en casi 900.000 habitantes desde 2010, y gran parte de la región carece de un tratamiento de aguas residuales suficiente. “Tratar las aguas residuales y detener la deforestación, esa es la única forma de controlarlas”, dijo Noriega.



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