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Los zorros alguna vez fueron los mejores amigos de los humanos, según un estudio

por Redacción BL
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En una tumba antigua en lo que hoy es el noroeste de Argentina, una persona fue enterrada con un compañero canino, pero este amigo animal no era un perro, según una nueva investigación. El entierro contenía el esqueleto de un tipo de cánido que alguna vez pudo haber competido con los perros por el afecto humano: un zorro.

Los humanos y los perros tienen una larga historia. La relación entre las dos especies tiene decenas de miles de años. Sin embargo, un nuevo análisis de la evidencia de un entierro patagónico que data de hace unos 1.500 años sugiere una estrecha conexión similar entre un cazador-recolector del sur de América del Sur y la gran especie extinta de zorro Dusicyon avus.

Los arqueólogos descubrieron originalmente el esqueleto casi completo de D. avus enterrado junto a un humano en Cañada Seca, un sitio en el norte de la Patagonia, en 1991. No había marcas de cortes en los huesos, por lo que el zorro no había sido comido, dijo Dra. Ophélie Lebrasseurinvestigador de la Red de Investigación en Paleogenómica y Bioarqueología de Wellcome Trust en la Escuela de Arqueología de la Universidad de Oxford en el Reino Unido.

Un análisis en profundidad del ADN antiguo y la datación por radiocarbono confirmaron la especie y la edad del zorro, y el examen del colágeno en los restos del zorro reveló que comía la misma comida que este grupo de humanos. Además de la colocación del esqueleto en la tumba, la dieta del animal sugirió que el zorro era manso y podría haber sido tenido como mascota, informaron los científicos el miércoles en la revista. Ciencia abierta de la Royal Society.

El descubrimiento se suma a un creciente conjunto de evidencia de sitios de enterramiento en otros continentes que indican que los zorros individuales fueron domesticados por humanos y compartían una conexión basada en el compañerismo.

La sociedad del zorro y del cazador-recolector

D. avus vivió desde el Pleistoceno (hace entre 2,6 millones y 11.700 años) hasta el Holoceno, y se extinguió hace unos 500 años. Era aproximadamente del tamaño de un pastor alemán moderno, pero mucho menos voluminoso, pesaba hasta 33 libras (15 kilogramos).

Partes del espécimen de D. avus fueron enterradas junto a un humano en Cañada Seca, un sitio en el norte de la Patagonia. - Cortesía Francisco Prevosti

Partes del espécimen de D. avus fueron enterradas junto a un humano en Cañada Seca, un sitio en el norte de la Patagonia. – Cortesía Francisco Prevosti

«En general, Dusicyon avus tiene una dieta de tipo carnívoro», dijo Lebrasseur, quien codirigió el estudio con Dra. Cinthia Abbona, investigador del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas de Argentina. Pero cuando los científicos probaron el esqueleto del zorro encontrado en el entierro, descubrieron que su dieta era menos carnívora de lo esperado y más similar a la dieta de los humanos.

«Eso sugiere que o la comunidad lo estaba alimentando, o estaba alrededor de la comunidad y se alimentaba de los desechos de la cocina», dijo Lebrasseur a CNN. «Sugeriría que existe una relación más estrecha y una integración del cánido dentro de la sociedad».

La noción de los zorros como mascotas en América del Sur se alinea con la evidencia de otros entierros de zorros en Europa y Asia, dijo Dra. Aurora Grandal-d’Anglade, paleobiólogo de la Universidade da Coruña en España. Grandal-d’Anglade, que no participó en el nuevo estudio, anteriormente descrito Tumbas de la Edad del Bronce en la Península Ibérica que incluían decenas de perros y cuatro zorros enterrados junto a personas. Los investigadores descubrieron que los zorros estaban dispuestos de manera muy parecida a los perros, lo que sugiere que ellos también eran compañeros de los humanos.

«No hay ninguna razón por la que los zorros no puedan ser domesticados», dijo Grandal-d’Anglade a CNN en un correo electrónico. “Sabemos que los humanos en muchas sociedades completamente diferentes a menudo tienen animales domésticos (no sólo cánidos, sino también monos, pájaros y reptiles) simplemente como animales de compañía. Cuando se mira desde esta perspectiva, aparecen cada vez más sitios donde los zorros parecen haber desempeñado el papel de animales de compañía”.

Encontrar D. avus en una tumba humana fue sorprendente por otra razón: si bien la especie alguna vez estuvo muy extendida en el sur de América del Sur, antes era desconocida en esta parte de la Patagonia. Los cazadores-recolectores que vivían en la región normalmente permanecían dentro de un rango de aproximadamente 44 millas (70 kilómetros), por lo que probablemente se encontraron con el amigable zorro dentro de ese rango, según el estudio.

“El Dusicyon avus debió haber sido parte de la vecindad cercana para poder integrarse dentro de la comunidad”, dijo Lebrasseur.

Lo que revelan los entierros de zorros sobre el ‘mejor amigo del hombre’

El análisis también arrojó luz sobre lo que llevó a los zorros a la extinción, o más bien, lo que no. Una hipótesis sugirió que los zorros se cruzaron con perros que los colonizadores europeos introdujeron en América del Sur, y que el cruce finalmente provocó que el linaje de los zorros se extinguiera. Pero el ADN del zorro contaba una historia diferente, informaron los autores del estudio.

«Basándonos en lo que pudimos recuperar y en la técnica que desarrollamos en Oxford hace unos años, pudimos sugerir que la hibridación entre perros domésticos y Dusicyon avus no habría podido producir descendencia fértil», dijo Lebrasseur.

D. avus vivió desde el Pleistoceno (hace entre 2,6 millones y 11.700 años) hasta el Holoceno, y se extinguió hace unos 500 años. Aquí hay un cráneo completo de un sitio diferente al del norte de la Patagonia. - Cortesía Francisco PrevostiD. avus vivió desde el Pleistoceno (hace entre 2,6 millones y 11.700 años) hasta el Holoceno, y se extinguió hace unos 500 años. Aquí hay un cráneo completo de un sitio diferente al del norte de la Patagonia. - Cortesía Francisco Prevosti

D. avus vivió desde el Pleistoceno (hace entre 2,6 millones y 11.700 años) hasta el Holoceno, y se extinguió hace unos 500 años. Aquí hay un cráneo completo de un sitio diferente al del norte de la Patagonia. – Cortesía Francisco Prevosti

Sin embargo, todavía es posible que los perros no fueran del todo inocentes en el declive de los zorros. Con una dieta similar a la de D. avus, los perros pueden haber ayudado a acelerar la extinción de los zorros al superarlos. Los perros también podrían haber portado y transmitido enfermedades que enfermaron a los zorros, añadió Lebrasseur.

Los expertos suelen explicar la domesticación de perros como algo que ocurrió porque los humanos se dieron cuenta de que podían poner a los perros a trabajar como cazadores o pastores, dijo Grandal-d’Anglade. Pero el esqueleto de D. avus en Cañada Seca y otros entierros de zorros insinúan que un animal no necesitaba ser un trabajador útil para ser nutrido por los humanos: simplemente podía ser un amigo.

«La proliferación de cánidos de diferentes especies en estrecha relación con los humanos parece indicar que en principio se trataba de una relación de afecto, de compañerismo», afirmó Grandal-d’Anglade. «El hecho de que los encontremos en tantas sociedades diferentes y en diferentes continentes indica que tener animales como compañía, y no sólo como animales de trabajo o de carne, es un rasgo ancestral en los humanos».

Mindy Weisberger es una escritora científica y productora de medios cuyo trabajo ha aparecido en las revistas Live Science, Scientific American y How It Works.

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