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NSF espera que los grandes datos señalen a los beneficiarios que no informan sobre el apoyo extranjero

La Fundación Nacional de Ciencias (NSF) pronto comenzará a analizar varias bases de datos grandes para ver si hay científicos que no revelaron vínculos con instituciones extranjeras en sus solicitudes de subvenciones. Podría decirse que es el más audaz de varios pasos que las agencias federales de investigación están tomando para cumplir con una nueva ley que tiene como objetivo impulsar la innovación tecnológica de los EE. UU. y evitar que China y otros gobiernos extranjeros roben la investigación financiada con fondos federales.

La Ley CHIPS y Ciencia, firmada por el presidente Joe Biden el 9 de agosto, asigna $52 mil millones durante 5 años para estimular la investigación, la capacitación y la fabricación en microelectrónica, y promete decenas de miles de millones más para la investigación fundamental en muchos campos. Junto con esas inversiones hay un mandato para fortalecer la seguridad de la investigación (ver barra lateralabajo).

En los últimos años, los legisladores y otros han criticado a las agencias federales de investigación por no estar más atentas a los posibles problemas de seguridad. La lista incluye situaciones en las que los beneficiarios han aceptado financiamiento extranjero que viene con restricciones de publicación o que crea un “conflicto de compromiso” para un científico empleado por una entidad financiada por los Estados Unidos. El reclutamiento agresivo de científicos estadounidenses por parte de China, muchos de ascendencia china, ha sido una preocupación particular.

En junio de 2018, los Institutos Nacionales de Salud comenzaron a hacer cumplir de manera más agresiva las reglas existentes que exigen que los beneficiarios revelen cualquier vínculo con el extranjero, lo que resultó en sanciones contra algunos científicos y la devolución de algunos fondos de la subvención. Cinco meses después, el Departamento de Justicia de los EE. UU. lanzó la Iniciativa China, una campaña policial para frustrar el espionaje económico por parte del gobierno chino. Ha resultado en el enjuiciamiento de unas dos docenas de investigadores académicos con vínculos con instituciones chinas. En los últimos años, las unidades de investigación dentro de los departamentos de energía y defensa han creado lo que llaman una «matriz de riesgo» para ayudar a identificar posibles amenazas de seguridad para la investigación que están financiando.

La ley CHIPS consagra algunas de esas prácticas y exige que las agencias evalúen los tipos de investigación más vulnerables al robo, brinden más capacitación a los científicos sobre cómo reducir los riesgos de seguridad y recopilen más información de las instituciones beneficiarias. También prohíbe que los científicos empleados por el gobierno de EE. UU. se unan a un programa de reclutamiento de talentos administrado por cualquier otro país y prohíbe que los beneficiarios federales participen en programas de talentos financiados por entidades gubernamentales en China, Rusia, Irán y Corea del Norte.

En NSF, los funcionarios han decidido recurrir a los grandes datos para ayudar a salvaguardar la cartera de investigación de $ 7 mil millones de la agencia. La agencia ya revisa los biobocetos que acompañan a cada propuesta de subvención y brindan información básica sobre cada solicitante y los miembros clave de su equipo, incluidas afiliaciones institucionales, colaboraciones, áreas de investigación y ubicación geográfica. En el futuro, la NSF comparará lo que los solicitantes han divulgado con la información contenida en dos bases de datos comerciales de publicaciones científicas, Web of Science y Scopus, así como con las solicitudes de patentes estadounidenses.

NSF dice que su objetivo es detectar posibles señales de alerta, incluidas omisiones o inconsistencias que podrían violar sus políticas. De particular preocupación sería un beneficiario de la NSF que haya mencionado su participación en un programa de reclutamiento de talentos extranjeros en un artículo publicado, pero que no haya revelado ese vínculo con la NSF.

“Muy a menudo, el investigador reconocerá uno de estos planes de talento en su artículo porque es un requisito en su contrato para hacerlo”, dice Rebecca Keiser, directora de la oficina de seguridad de investigación de la NSF. “Así que ahora podremos encontrar eso a través del análisis de datos”.

NSF analizará más de cerca cualquier discrepancia que encuentre, dice Keizer, y luego se comunicará con la institución del investigador para obtener más información. (Hasta este punto, el personal del programa NSF ha remitido casos individuales al inspector general independiente de la agencia, quien luego decide si investigar).

Los administradores de la universidad se enteraron por primera vez de los planes de la NSF en noviembre de 2021 cuando la agencia publicó un aviso publico de su intención de crear un nuevo “sistema de registros”. Pero NSF aún tiene que explicar exactamente qué información recopilará y cómo administrará esos datos.

Eso ha provocado cierta ansiedad entre los investigadores académicos. El Consejo de Relaciones Gubernamentales (COGR), que rastrea el impacto de las regulaciones federales sobre la investigación académica para sus más de 200 instituciones miembros, ha expresado su preocupación sobre quién tendría acceso a los archivos de datos y cómo la NSF validaría su precisión. “Todavía estamos esperando conocer las reglas de tránsito que se aplican a este nuevo sistema de registros”, dice Kristin West de COGR.

A la COGR le gustaría que las instituciones tuvieran la oportunidad de investigar cualquier discrepancia que encuentre la NSF antes de que la agencia comience a hacer preguntas. Pero Keizer de NSF dice que eso no será posible, porque la información que recopila de las solicitudes de subvenciones es confidencial.

NSF planea poner sus algoritmos de extracción de datos a disposición de las instituciones para que puedan hacer sus propios análisis y resolver posibles problemas de divulgación antes de que llamen la atención de NSF. “Es una herramienta de investigación y queremos que todos tengan acceso a ella”, dice Keizer.

Esa herramienta también podría ser de gran ayuda para los científicos, dice Keizer, al ayudarlos a identificar otros grupos que realizan investigaciones similares y abrir la puerta a posibles colaboraciones. Tal como lo imagina Keizer, “podríamos llamar a la universidad y decir: ‘Oye, los análisis encontraron este proyecto de gran impacto que quizás no conozcas. ¿No es increíble?’”.

Keizer estima que necesita cuatro personas para llevar a cabo los análisis, hacer la «validación humana» y luego interactuar con la comunidad académica, aunque señala que el presupuesto actual de su oficina es insuficiente para cumplir con ese nivel de personal, que exige la ley CHIPS. . Aun así, dice Keizer, un «uso creativo» de los recursos existentes puede permitirle lanzar el proyecto de minería de datos antes de fin de año.

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Qué más necesita saber sobre los nuevos requisitos de seguridad

Por Jeffrey Mervis

La Ley de Ciencia y CHIPS contiene varias disposiciones relacionadas con la seguridad que afectarán a los investigadores de las instituciones que reciben fondos federales. Aquí hay algunos cambios importantes o adiciones a las políticas existentes que incluye, así como algunas propuestas que no se incluyeron en el proyecto de ley final que aún podrían ver la acción del Congreso.

Capacitación

Este otoño, la Fundación Nacional de Ciencias (NSF, por sus siglas en inglés) espera otorgar cuatro premios, por un total de $1,5 millones, para desarrollar módulos de capacitación sobre seguridad en la investigación para todos los beneficiarios federales. La ley CHIPS hace que la capacitación sea obligatoria no solo para estudiantes de posgrado y posdoctorados, sino también para investigadores principales y otros profesores experimentados. Los Institutos Nacionales de Salud, el Departamento de Energía y el Departamento de Defensa (DOD) se están asociando con NSF para elegir a los beneficiarios.

Análisis de riesgo

La ley ordena a la NSF otorgar un premio a una organización independiente para crear un centro de análisis de riesgos que será una cámara de compensación y un foro para discutir la seguridad de la investigación. Uno de los objetivos es identificar las áreas de investigación de mayor interés para una potencia extranjera que busca mejorar su poderío económico o militar. Se espera que las cuotas de membresía de las instituciones participantes paguen cuotas de membresía para financiar las operaciones del centro.

Regalos extranjeros

Algunos legisladores han acusado a las universidades de ceder el control sobre los nombramientos de profesores, las agendas de investigación y los planes de estudios a gobiernos extranjeros a cambio de una donación caritativa. La ley CHIPS aborda el problema al exigir a los beneficiarios de la NSF que informen cualquier obsequio que supere los $ 50,000 de una entidad extranjera y otorga a la NSF la autoridad para solicitar una copia de dichos acuerdos.

Institutos Confucio

La nueva ley también impide que la NSF financie a cualquier institución que opere centros culturales y de idiomas financiados por el Ministerio de Educación de China. El número de estos centros, normalmente llamados Institutos Confucio, se ha desplomado en la última década de más de 100 a menos de dos docenas después de que los políticos estadounidenses acusaran al gobierno chino de utilizarlos con fines políticos. Ese declive se aceleró después de que el Departamento de Defensa prohibiera que las universidades estadounidenses con dichos institutos recibieran fondos del Departamento de Defensa para la capacitación en idiomas. Tanto la NSF como el DOD pueden volver a abrir el grifo del dinero al otorgar una exención.

Lo que todavía está sobre la mesa

Los primeros borradores de CHIPS y la Ley de Ciencias contenían otras disposiciones que los administradores universitarios consideraron que serían onerosas o duplicarían el trabajo de otras agencias, incluidas restricciones a la inmigración, un escrutinio más detenido de las donaciones extranjeras y un nuevo organismo de la Casa Blanca para administrar la seguridad de la investigación. Se sintieron aliviados cuando se eliminó ese lenguaje del proyecto de ley final. Pero esas ideas archivadas podrían incluirse en la legislación que el Congreso adoptará después de las elecciones intermedias de noviembre, dicen los cabilderos científicos.

“Estoy convencido de que algunos de ellos volverán”, dice Tobin Smith de la Asociación de Universidades Estadounidenses (AAU). “Así que no estamos fuera de peligro”.

Hablando recientemente en la mesa redonda de ciencia, tecnología y seguridad de las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina, Smith dijo que una disposición especialmente preocupante habría facultado a un panel gubernamental existente, el Comité de Inversión Extranjera en los Estados Unidos (CFIUS), para revisar obsequios a universidades de entidades extranjeras que apoyan la investigación en ciertos campos considerados importantes para la seguridad de los EE. UU. Este mes, la administración del presidente Joe Biden emitió una orden ejecutiva que otorga a CFIUS la autoridad para revisar cualquier inversión extranjera en empresas estadounidenses relacionadas con estas llamadas «tecnologías críticas», como la inteligencia artificial y la computación cuántica. Pero esa revisión no cubre las contribuciones caritativas a las universidades, dijo Smith en la mesa redonda.

Otra disposición descartada habría requerido que los miembros individuales de la facultad informaran sobre cualquier obsequio extranjero que reciban. Y una enmienda separada habría reducido el piso para que las universidades reporten cualquier donación extranjera de $250,000 a $50,000. Los negociadores del Congreso también abandonaron una larga disposición aprobada anteriormente por el Senado que habría convertido en delito penal la falta de divulgación de fuentes extranjeras de apoyo a la investigación, con penas de prisión para los culpables. La legislación abandonada, encabezada por el senador Rob Portman (R-OH), también habría facilitado que el Departamento de Estado rechazara las solicitudes de visa de científicos extranjeros considerados una amenaza para el país y hubiera creado un consejo interinstitucional sobre seguridad de la investigación presidido por el Oficina de presupuesto de la Casa Blanca. La AAU y otros grupos de educación superior han argumentado que dicho consejo duplicaría el trabajo que está realizando la Oficina de Política Científica y Tecnológica, que está decidiendo cómo implementar una orden presidencial sobre seguridad de la investigación emitida en enero de 2021.

Un vehículo probable para revivir algunas de estas disposiciones es la reautorización anual de programas en el DOD, que en el pasado ha incluido nuevos mandatos federales sobre seguridad de la investigación. Otro es uno de los 12 proyectos de ley de asignaciones que fijan gastos en el año fiscal 2023. Tanto los proyectos de ley de defensa como los de gastos se consideran leyes obligatorias. —JM

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