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Polvo lunar: la receta de Groenlandia para salvar el planeta Tierra

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Minería en Groenlandia

Entre los glaciares y los fiordos turquesas del suroeste de Groenlandia, una empresa minera apuesta a que el rock similar al que las misiones Apolo trajeron de la luna pueda abordar algunos de los problemas del cambio climático del planeta Tierra.

“Esta roca fue creada en los primeros días de la formación de nuestro planeta”, dice el geólogo Anders Norby-Lie, quien comenzó a explorar la anortosita en el remoto paisaje montañoso de Groenlandia hace nueve años.

Más recientemente, ha entusiasmado a las empresas mineras y a los inversores que esperan venderlo como una fuente relativamente sostenible de aluminio, así como un ingrediente para fabricar fibra de vidrio.

El gobierno elegido en abril lo ha colocado en el centro de sus esfuerzos para promover a Groenlandia como ambientalmente responsable e incluso la agencia espacial estadounidense NASA ha tomado nota.

La isla rica en minerales se ha convertido en una gran perspectiva para los mineros que buscan cualquier cosa, desde cobre y titanio hasta platino y minerales de tierras raras, que son necesarios para los motores de vehículos eléctricos. Eso podría parecer una solución fácil al desafío de Groenlandia de cómo hacer crecer su pequeña economía para que pueda lograr su objetivo a largo plazo de independizarse de Dinamarca, pero el gobierno hizo campaña en una plataforma ambiental y debe respetar eso.

«No vale la pena ganar todo el dinero», dijo el ministro de recursos minerales de Groenlandia, Naaja Nathanielsen. Reuters en una entrevista en la capital, Nuuk. «Tenemos un perfil más ecológico y hemos estado dispuestos a tomar algunas decisiones al respecto con bastante rapidez».

El gobierno ya ha prohibido la exploración futura de petróleo y gas y quiere restablecer la prohibición de la extracción de uranio. Eso detendría el desarrollo de uno de los depósitos de tierras raras más grandes del mundo, llamado Kuannersuit en groenlandés y Kvanefjeld en danés porque el depósito también contiene uranio. Kuannersuit, cuyo operador estaba en las etapas finales para obtener un permiso para minar, fue un tema crítico en las elecciones de abril porque los lugareños temen que el uranio que contiene pueda dañar el frágil medio ambiente del país.

«En lo que a nosotros respecta, el uranio es un problema político impulsado por afirmaciones exageradas y engañosas», dijo el titular de la licencia, el director ejecutivo de Greenland Minerals, John Mair. Reuters. La mina podría generar regalías de alrededor de 1.500 millones de coronas danesas (233 millones de dólares) cada año, dijo el gobierno. Por el contrario, los ingresos de dos pequeñas minas que operan en el país son insignificantes y Nathanielsen dice que los planes presupuestarios del gobierno no suponen ningún ingreso minero.

La trampa del dinero danés

Algunos ven poco sentido en la explotación de minerales hasta que Groenlandia haya logrado la independencia. Una colonia danesa hasta 1953, el territorio semiautónomo del Reino de Dinamarca tiene derecho a declarar la independencia mediante un simple voto, pero es probable que esa sea una perspectiva lejana.

Groenlandia ha encargado el trabajo de redactar una constitución para una futura Groenlandia independiente. Mientras tanto, las 57.000 personas de Groenlandia dependen de la pesca y las subvenciones de Dinamarca. Las subvenciones se reducirían en proporción a las ganancias futuras de la minería, lo que llevó a algunos a decir que los minerales deberían dejarse en el suelo por ahora.

Núcleos perforados en un sitio de exploración de un depósito de anortosita cerca del fiordo Qeqertarsuatsiaat, Groenlandia, 11 de septiembre de 2021. (REUTERS)

«Según el acuerdo actual, la extracción de minerales a gran escala no tiene sentido», dijo Pele Broberg, ministro de Negocios y Comercio. Reuters. «¿Por qué deberíamos hacer eso mientras estamos sujetos a otro país?»

A otros les preocupa que el gobierno esté disuadiendo la inversión en la minería a gran escala de minerales más convencionales, que dicen es la forma de diversificar la economía y hacerla capaz de mantenerse por sí sola. Jess Berthelsen, director del sindicato SIK de Groenlandia, esperaba que la mina planificada en Kuannersuit y otros proyectos a gran escala crearían empleos y dijo que las subvenciones danesas frenan a Groenlandia.

“A veces desearía que Dinamarca dejara de enviar dinero, porque entonces la gente de este país empezaría a despertar. Nos está adormeciendo ”, dijo.

Mientras tanto, los cabilderos empresariales se preocupan por el plan del gobierno para restablecer la prohibición del uranio, solo ocho años después de que se levantó.

“Las empresas están acostumbradas a estar bajo presión de las autoridades, pero no están acostumbradas a este tipo de inestabilidad”, dijo Christian Keldsen, director de la Asociación Empresarial de Groenlandia.

Apoyo local

Los que viven más cerca del mineral destacado en los planes gubernamentales para la minería sostenible tienden a apoyar la búsqueda de nuevos ingresos.

“Tenemos que encontrar otras formas de ganar dinero. No podemos vivir de la pesca ”, dijo Johannes Hansen, un bombero y carpintero local que vive en Qeqertarsuatsiaat. La ciudad de unas 160 personas está a unos 50 minutos en barco desde la mina de anortosita planificada.

Greenland Anorthosite Mining, que está desarrollando la mina, tiene un plan para enviar 120 toneladas de anortosita triturada a clientes potenciales en la industria de la fibra de vidrio, donde dice que tiene valor como una alternativa más ambiental al caolín. La compañía, que espera tener un permiso de exploración para fines de 2022, dice que la anortosita se derrite a una temperatura más baja que el caolín, tiene un contenido de metales pesados ​​más bajo y produce menos desechos y emisiones de gases de efecto invernadero. El objetivo principal es que la anortosita se utilice como alternativa a la bauxita para producir aluminio, uno de los minerales que se considera fundamental para reducir las emisiones porque se puede utilizar para hacer vehículos más ligeros y es totalmente reciclable.

Greenland Anorthosite Mining dice que el aluminio se puede producir más fácilmente que cuando se usa el mineral de bauxita, la fuente principal de aluminio, y nuevamente produce menos desechos en comparación con los procesos existentes. La anortosita también encaja con las ambiciones de la Unión Europea de diversificar las fuentes minerales. Se encuentra en Canadá y Noruega, así como en Groenlandia, mientras que la bauxita se concentra en un cinturón alrededor del Ecuador.

Asunción Aranda, quien encabeza un proyecto de investigación financiado por la UE sobre anortosita, dijo que se había visto que la tecnología funciona, aunque se necesita investigación para reducir costos y minimizar el impacto ambiental. “Aún no sabemos si nuestro proceso será competitivo desde el principio en comparación con el método de producción establecido”, dijo. «Si todo va bien y la industria del aluminio está de moda, entonces podríamos ver la primera producción comercial en ocho a diez años».

Ambiciones sobrenaturales

Si bien la UE se centra en los usos terrestres y la reducción de las emisiones, la NASA tiene la ambición de encontrar nuevos entornos para la actividad humana. Ha estado usando polvo de anortosita triturado de una mina más pequeña de Groenlandia que ya está en producción, operada por Hudson Resources, con sede en Canadá, para probar equipos como parte de una carrera espacial que implicaría minar en la luna e incluso establecer comunidades allí.

«Los depósitos en Groenlandia y en otros lugares no son exactamente como la luna, pero están bastante cerca», dijo John Gruener, científico espacial del Centro Espacial Johnson de la NASA.

Si realmente vamos a vivir de la tierra en el polo sur de la luna, que ahora todos están interesados, tendremos que aprender a lidiar con la anortosita, la roca dominante que está allí ”, dijo. «Tener otro suministro de anortosita de Groenlandia es genial».

Los activistas climáticos no están tan seguros. Greenpeace ha hecho campaña contra la extracción de minerales de aguas profundas, diciendo que corre el riesgo de perturbar ecosistemas que ni siquiera hemos comenzado a comprender y presenta argumentos similares contra la minería en el espacio.

“Necesitamos encontrar soluciones sostenibles, no buscar más fuentes en nuevas fronteras. Hay tantas cosas que no sabemos sobre estos entornos ”, dijo Kevin Brigden, científico principal del Laboratorio de Investigación de Greenpeace. Cuando se le preguntó sobre las preocupaciones, el Ministerio de Recursos de Groenlandia dijo en un comunicado enviado por correo electrónico que no esperaba que los minerales extraídos en Groenlandia se usaran solo para tecnología verde. «Pero trabajamos activamente para optimizar el perfil ecológico y utilizar nuestros recursos al servicio de la buena causa», dijo.

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