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¿Por qué no tenemos una vacuna Covid-19 para mascotas?

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Durante el año pasado, las vacunas contra el coronavirus han llegado a miles de millones de brazos humanos y a las ancas difusas de los animales de zoológico de un arca. Los jaguares están recibiendo el golpe. Se están dosificando bonobos. También lo son los orangutanes y las nutrias, los hurones y los murciélagos frugívoros y, por supuesto, los leones, los tigres y los osos (¡oh, Dios mío!).

Sin embargo, en gran parte quedan dos criaturas mucho más cercanas a casa: los gatos y los perros domésticos.

Los dueños de mascotas se han dado cuenta.

“Recibo tantas preguntas sobre este tema”, dijo la Dra. Elizabeth Lennon, veterinaria de la Universidad de Pensilvania. “¿Habrá una vacuna? ¿Cuándo habrá una vacuna? «

Técnicamente, una vacuna para mascotas es factible. De hecho, varios equipos de investigación dicen que ya han desarrollado vacunas prometedoras para perros o gatos; Las vacunas que reciben los animales del zoológico fueron inicialmente diseñadas para perros.

Pero vacunar a las mascotas simplemente no es una prioridad, dijeron los expertos. Aunque los perros y gatos pueden contraer el virus, un creciente cuerpo de evidencia sugiere que Fluffy y Fido juegan poco o ningún papel en su propagación, y rara vez se enferman.

“Creo que una vacuna es bastante improbable para perros y gatos”, dijo el Dr. Will Sander, veterinario de la Universidad de Illinois Urbana-Champaign. «El riesgo de propagación de enfermedades y enfermedades en las mascotas es tan bajo que no valdría la pena administrar ninguna vacuna».

Un pomerania positivo

En febrero de 2020, a una mujer de Hong Kong se le diagnosticó COVID-19. Otras dos personas en su casa pronto dieron positivo por el virus, al igual que un miembro inesperado de la casa: un Pomerania anciano. El perro de 17 años fue la primera mascota conocida en contraer el virus.

Pero no el último. Un pastor alemán en Hong Kong pronto dio positivo también, al igual que los gatos en Hong Kong, Bélgica y Nueva York. Los casos fueron extremadamente leves (los animales tenían pocos o ningún síntoma) y los expertos concluyeron que los humanos habían transmitido el virus a las mascotas, y no al revés.

«Hasta la fecha, no ha habido ningún caso documentado de perros o gatos que transmitan el virus a las personas», dijo Lennon.
Pero la perspectiva de una pandemia de mascotas despertó el interés en una vacuna para animales. Zoetis, una empresa farmacéutica veterinaria con sede en Nueva Jersey, comenzó a trabajar en uno tan pronto como se enteró de la Pomerania de Hong Kong.

“Pensamos, ‘Vaya, esto podría volverse serio, así que comencemos a trabajar en un producto’”, dijo Mahesh Kumar, vicepresidente senior de Zoetis que lidera el desarrollo de vacunas.

Para el otoño de 2020, Zoetis tenía cuatro candidatos prometedores para una vacuna, cada uno de los cuales provocó respuestas de anticuerpos «robustas» en gatos y perros, anunció la compañía. (Los estudios, que eran pequeños, no se han publicado).

Pero a medida que avanzaba el desarrollo de la vacuna, se hizo cada vez más evidente que era poco probable que la infección de las mascotas representara una amenaza grave para los animales o las personas.

En un estudio de 76 mascotas que vivían con personas que tenían el virus, el 17,6% de los gatos y el 1,7% de los perros también dieron positivo. (Los estudios han demostrado sistemáticamente que los gatos son más susceptibles a la infección que los perros, quizás por razones tanto biológicas como de comportamiento). De las mascotas infectadas, el 82,4% no presentaba síntomas.

“No parece que los gatos o los perros puedan ser reservorios de este virus”, dijo la Dra. Jeanette O’Quin, veterinaria de la Universidad Estatal de Ohio. “Creemos que si no hubiera personas enfermas a su alrededor, no podrían continuar propagándolo de un animal a otro, no seguiría existiendo en su población”.

Juntos, estos factores convencieron a los expertos de que no era necesaria una vacuna para mascotas. En noviembre de 2020, el Departamento de Agricultura de EE. UU., Que regula los medicamentos veterinarios, dijo que no estaba aceptando ninguna solicitud de vacunas para gatos o perros «porque los datos no indican que tal vacuna tenga valor».

Manteniendo el visón en el rosa

A medida que la amenaza de las mascotas se alejaba, se estaba enfocando en otro problema: el visón. Los mamíferos elegantes y esbeltos, que se crían en grandes cantidades, resultó ser muy susceptible al virus. Y no solo estaban muriendo por eso, sino que también lo estaban contagiando entre ellos y de regreso a los humanos.

«Creo que la situación en el visón justifica absolutamente una vacuna», dijo Lennon.

El USDA también pensó lo mismo, y en el mismo aviso de noviembre en el que la agencia dijo que no estaba considerando vacunas para gatos o perros, se declaró abierta a solicitudes para una vacuna de visón.

Zoetis dio un giro y decidió reutilizar una de sus vacunas para perros para las de visón. (Varios otros equipos también están desarrollando vacunas para visones, y Rusia ya ha aprobado una vacuna para todos los carnívoros, incluido el visón, y, según los informes, ha comenzado a administrarla a los animales).

Los estudios en visón están en curso, pero cuando se supo sobre el trabajo de Zoetis, los zoológicos llamaron. Algunos de sus animales, incluidos gorilas, tigres y leopardos de las nieves, ya habían contraído el virus y querían darle una vuelta a la vacuna del visón.

“Recibimos una gran cantidad de solicitudes”, dijo Kumar.

Zoetis, que decidió suministrar la vacuna a los zoológicos de forma experimental, se ha comprometido ahora a donar 26.000 dosis, suficientes para vacunar a 13.000 animales, a zoológicos y santuarios de animales en 14 países.

El desarrollo significa que muchos gatos que viven en zoológicos, como leones y tigres, están siendo vacunados, mientras que sus primos domésticos no. En parte, eso se debe a que estas especies parecen ser más susceptibles al virus; algunos han muerto después de infectarse, aunque la causa de la muerte a menudo es difícil de determinar de manera concluyente.

«Los grandes felinos parecen estar cada vez más enfermos que los gatos domésticos», dijo Lennon.

El cálculo de la vacuna para gatos

Aunque la evidencia hasta ahora sugiere que el virus no es una amenaza importante para las mascotas, queda mucho por aprender, reconocen los científicos. Todavía no está claro con qué frecuencia los humanos infectados transmiten el virus a sus mascotas, especialmente porque las autoridades no recomiendan las pruebas de rutina para los animales de compañía, y el virus puede tener efectos sobre la salud de las mascotas que aún no han sido identificadas.

En un artículo publicado este mes, los científicos plantearon la posibilidad de que la variante alfa, que se identificó por primera vez en Gran Bretaña, podría causar inflamación del corazón en perros y gatos. La evidencia es circunstancial, pero el virus se ha relacionado con el mismo problema en humanos, y vale la pena explorar la conexión, dijeron los expertos.

«Necesitamos hacer más investigaciones en esta área para averiguar si se trata de una asociación real», dijo O’Quin.

Puede haber mascotas individuales que tengan un riesgo especialmente alto de contraer el virus. Lennon y sus colegas identificaron recientemente a un perro inmunodeprimido que parecía estar gravemente enfermo por el virus. A diferencia de la mayoría de los perros infectados, este también elimina altos niveles del virus durante más de una semana.

«Por supuesto, ese es un caso, pero realmente ilustra que COVID no es el mismo en todas las mascotas, al igual que no lo es en todas las personas», dijo Lennon.

Ciertamente, es posible que la investigación futura, o los cambios en el virus, puedan cambiar el cálculo de una vacuna para mascotas. Si el virus resulta ser más prevalente, virulento o transmisible en perros o gatos de lo que se conoce actualmente, eso haría más convincentes los argumentos a favor de una vacuna, dijeron los científicos. El USDA ha dicho que puede reevaluar su posición si surge «más evidencia de transmisión y enfermedad clínica» en una especie en particular.

Si llega ese momento, Zoetis está preparada para continuar donde lo dejó con sus vacunas para mascotas, dijo Kumar. Dijo que si la vacuna de visón de la compañía tiene licencia, los veterinarios podrían usarla fuera de la etiqueta en caso de un brote inesperado en gatos o perros.

Applied DNA Sciences, una empresa de biotecnología con sede en Nueva York, también ha desarrollado una vacuna para gatos prometedora «como un ‘por si acaso’», dijo el director ejecutivo James Hayward. (Al igual que Zoetis, la empresa, que trabaja en asociación con la empresa italiana Evvivax, ahora se centra más en una vacuna de visón).

Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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