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Un raro descubrimiento de la memoria a largo plazo en murciélagos salvajes comedores de ranas

Un raro descubrimiento de la memoria a largo plazo en murciélagos salvajes comedores de ranas | Noticias de Buenaventura, Colombia y el Mundo

Los murciélagos comedores de ranas entrenados por investigadores para asociar el tono de llamada de un teléfono con un sabroso manjar fueron capaces de recordar lo que aprendieron durante hasta cuatro años en la naturaleza, según ha descubierto una nueva investigación.

El estudio familiarizó a 49 murciélagos con una serie de tonos de llamada que atrajeron su atención y los entrenó para asociar volar hacia uno de los tonos con una recompensa: un bocadillo de carnada.

Entre uno y cuatro años después, ocho de esos murciélagos fueron recapturados y expuestos nuevamente al tono de llamada relacionado con la comida. Todos volaron hacia el sonido, y seis volaron todo el camino hasta el orador y agarraron la recompensa de comida, lo que significa que esperaban encontrar comida. Los murciélagos de control sin entrenamiento previo en los sonidos fueron comparativamente indiferentes a la exposición a los tonos desconocidos.

«Me sorprendió: me metí en esto pensando que al menos un año sería un tiempo razonable para que recordaran, dadas todas las otras cosas que necesitan saber y dado que la memoria a largo plazo tiene costos reales. Cuatro años golpean tanto tiempo para aferrarme a un sonido que tal vez nunca vuelvas a escuchar», dijo la autora principal May Dixon, becaria postdoctoral en evolución, ecología y biología de organismos en la Universidad Estatal de Ohio.

Dixon dirigió este estudio en el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá mientras era estudiante de posgrado en la Universidad de Texas en Austin.

«El entorno que experimentaron las generaciones anteriores puede ser extremadamente diferente del entorno en el que nace un animal, y también puede cambiar a lo largo de la vida de un animal», dijo. «Tratar de descubrir cómo los animales usan el aprendizaje y la memoria es una forma de descubrir cómo van a salir adelante en una vida llena de cambios en el mundo moderno».

El estudio se publica hoy (20 de junio de 2022) en Biología actual.

En la primera fase, murciélagos comedores de ranas individuales capturados para una serie de pruebas cognitivas fueron expuestos a un sonido muy atractivo en el laboratorio: la llamada de apareamiento de la rana túngara macho, una de las presas preferidas de esta especie de murciélagos. Volar con ese sonido fue recompensado con un trozo de carnada colocado en una malla sobre el altavoz.

Con el tiempo, el sonido se mezcló y se reemplazó gradualmente por un tono de llamada, pero la recompensa fue la misma. Luego, los investigadores introdujeron otros tres tonos de llamada, ninguno de los cuales estaba relacionado con una recompensa de comida. Los murciélagos fueron entrenados para discernir las diferencias y eventualmente ya no volaron hacia los sonidos no recompensados. Cada murciélago aseguró al menos 40 refrigerios volando al tono de llamada entrenado durante 11 a 27 días. A todos los murciélagos se les colocaron microchips y se los devolvió a la naturaleza.

Comenzando un año después y durante tres años más, Dixon capturó murciélagos e identificó ocho de la prueba inicial por sus microchips. En una prueba de seguimiento de su respuesta al tono de llamada original recompensado, los ocho murciélagos entrenados volaron rápidamente hacia el sonido y pudieron notar la diferencia entre ese tono de llamada y un tono nuevo y constante, aunque muchos de los murciélagos volaron a una sonido sin recompensa del entrenamiento inicial.

Cuando 17 murciélagos no entrenados fueron expuestos a estos sonidos, en su mayoría movieron las orejas en respuesta a los sonidos, pero no volaron hacia ellos.

«El estudio nos enseñó mucho porque hay relativamente pocos estudios sobre la memoria a largo plazo en animales salvajes y aún no tenemos una comprensión sistemática de la memoria a largo plazo en la naturaleza», dijo Dixon. «Si podemos recopilar datos adicionales sobre diferentes especies de murciélagos, podríamos separarlos y ver qué historias de vida seleccionan para los recuerdos duraderos».

El documento enumera 39 estudios previos que han documentado la memoria en especies que van desde peces, pájaros y murciélagos hasta cabras y primates. Algunos de los experimentos más largos, que documentaron la memoria en leones marinos durante 10 años, tortugas durante nueve años y delfines durante 20 años, se realizaron en animales que vivieron en cautiverio todo el tiempo.

«Poder estudiar la memoria en la naturaleza es importante», dijo el coautor del estudio, Gerald Carter, profesor asistente de evolución, ecología y biología de organismos en el estado de Ohio. «No necesariamente se puede extrapolar la gran cantidad de datos que tenemos sobre los animales en el laboratorio a lo que enfrentan en la naturaleza, donde hay muchas más cosas que deben recordar. El entorno es diferente y el cerebro es diferente en lo salvaje versus el cautiverio».

A pesar de la tendencia humana a suponer que una memoria larga le da a nuestra especie la ventaja de la inteligencia, la naturaleza nos muestra que la flexibilidad de la memoria, también llamada olvido adaptativo, puede ser importante para la supervivencia.

«No siempre es cierto que ser el más inteligente o tener la memoria más larga sea realmente ventajoso. La investigación ha demostrado que las moscas de la fruta seleccionadas para mejorar la memoria no pueden competir tan bien contra otras moscas de la fruta», dijo Dixon. «El hecho de que sea útil para los humanos ser tan inteligentes y tener tan buena memoria no significa necesariamente que vaya a ser lo mejor para otros animales.

«Es por eso que queremos averiguar cuándo estas habilidades realmente ayudarán a los animales y cuándo podrían ser una responsabilidad».

Este trabajo fue apoyado por la Fundación Nacional de Ciencias y el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI). Los coautores incluyen a Patricia Jones de Bowdoin College, Michael Ryan de STRI y UT Austin, y Rachel Page de STRI.

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