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El plomo utilizado en la gasolina hace décadas todavía contamina el aire de Londres, según un estudio

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Muestreo de partículas en el aire

Una combinación incorrecta de combustible y aire puede provocar una combustión desigual del combustible dentro del cilindro del motor de un automóvil, lo que hace que el motor produzca un ruido sordo, comúnmente conocido como «golpeteo del motor». A principios del siglo XX, se adoptó el tetraetilo de plomo como aditivo antidetonante en el combustible para evitar esto.

Sin embargo, los efectos nocivos del consumo de plomo no se conocían en la década de 1920, cuando la práctica ganó una amplia aceptación. En los años setenta y ochenta, hubo una mayor conciencia sobre los efectos nocivos del plomo en el medio ambiente y la salud, lo que llevó a que el uso del plomo como aditivo antidetonante en los combustibles fuera ilegalizado y eliminado en la mayoría de los países desarrollados.

Años después de su eliminación progresiva en la mayoría de los países (actualmente solo es legal en seis países: Argelia, Irak, Yemen, Myanmar, Corea del Norte y Afganistán), el plomo del combustible para automóviles todavía representa un grave riesgo para la salud. Esto se debe a que el plomo de los gases de escape se deposita en el suelo o llega a los cuerpos de agua. El plomo depositado en el suelo se transporta por el aire y llega al tracto pulmonar. El plomo en el agua se puede utilizar en el riego o incluso se puede ingerir directamente.

En un estudio reciente, investigadores del Reino Unido y la UE encontraron que el plomo del combustible prohibido hace casi dos décadas (aproximadamente al mismo tiempo en que fue prohibido en India) impregna el aire de Londres hasta el día de hoy. El estudio se realizó comparando la firma isotópica del plomo en el espacio y el tiempo.

Para tener en cuenta la variación espacial, se yuxtapusieron muestras de polvo de carreteras y tierra vegetal con las recogidas de los tejados. Esto se hizo para los años 2014-2018 y luego se complementó con datos de isótopos de plomo de diferentes años desde la década de 1960 hasta la de 2000.

Muestreo de partículas en el aire en Marylebone Road (Eleonore Resongles)

La conclusión clave del estudio es que hubo poca diferencia en los niveles de plomo en las evaluaciones espaciales y temporales, es decir, las muestras en el aire eran similares a las del suelo y el polvo de la carretera; y que el contenido se ha mantenido prácticamente sin cambios durante la última década.

Los niveles de plomo en el aire de Londres se desplomaron rápidamente de 500-600 ng / m³ a 300 ng / m³ en la década de 1980, una década en la que se emitieron casi «7000 toneladas en los gases de escape del tráfico rodado en el Reino Unido», antes de caer aún más a 20 ng / m³ en 2000, pero las concentraciones medidas en 2018 se situaron en 8-10 ng / m³.

La removilización o resuspensión del polvo contaminado contribuyó con casi 800 kg de plomo al aire de Londres, según el estudio. Además, los investigadores encontraron poca variación intraanual, lo que los llevó a concluir que la quema de carbón en las cercanías no puede considerarse responsable de la contaminación por plomo.

Un estudio similar realizado en Sao Paulo, Brasil, también había llegado a una conclusión similar: que las firmas isotópicas de plomo de las muestras de aerosoles se «derivaban principalmente de los gases de escape de los vehículos y la resuspensión del polvo del tráfico».

Esto tiene graves consecuencias, especialmente para los niños, en los que puede provocar un daño cerebral permanente. La exposición al plomo durante el embarazo puede incluso provocar la muerte fetal y el aborto espontáneo, afirma la Organización Mundial de la Salud, al tiempo que destaca que no existen límites seguros para el consumo de plomo.

“El plomo atmosférico ha alcanzado un punto de partida en Londres que es difícil de reducir aún más con las medidas políticas actuales. Necesitamos más investigación para identificar el efecto de las concentraciones actuales en el aire, incluso si cumplen los objetivos de calidad del aire de los datos, sobre la salud humana, y para encontrar la mejor manera de librar a Londres del legado del plomo para siempre ”, dijo la Dra. Elenore Resongles, autora principal. del estudio, en un comunicado de prensa.

– El autor es un comunicador científico autónomo. (correo[at]ritvikc[dot]com)



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