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Los incendios forestales de California tuvieron un efecto invisible: altas emisiones de dióxido de carbono

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Los incendios forestales de California tuvieron un efecto invisible: altas emisiones de dióxido de carbono

Esta temporada de incendios forestales hasta ahora en California ha sido extraordinaria, produciendo miles de incendios, incluido uno que, con casi 1 millón de acres quemados, es el incendio individual más grande en la historia del estado, y arrojando tanto humo que la calidad del aire se ha visto afectada miles de millas. lejos.

Los incendios forestales también pueden tener un efecto climático global, porque la quema de vegetación libera dióxido de carbono que calienta el planeta. Y de junio a agosto, los incendios de California emitieron el doble de CO2 que durante el mismo período el año pasado, y mucho más que cualquier otro verano en casi dos décadas.

Esa es la conclusión del Servicio de Monitoreo Atmosférico de Copernicus, una agencia financiada por la Unión Europea, que estima las emisiones basadas en mediciones satelitales disponibles desde 2003. Durante los tres meses, dijo, los incendios de California liberaron más de 75 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono.

Esa es una pequeña cantidad en comparación con las emisiones anuales de CO2 en todo el mundo por la quema de combustibles fósiles, que se espera que totalicen alrededor de 33 mil millones de toneladas este año. Y la mayor parte del CO2 emitido por los incendios forestales puede, con el tiempo, compensarse a medida que la vegetación que recoloniza las áreas quemadas utiliza CO2 para crecer. Aún así, cualquier cantidad adicional de CO2 en la atmósfera contribuye al calentamiento.

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En general, los incendios en el oeste de Estados Unidos liberaron 130 millones de toneladas de CO2 este verano, según estimaciones de la agencia. Esto incluyó alrededor de 17 millones de toneladas en Oregon, más de 10 veces la cantidad liberada el año pasado. El incendio Bootleg, que quemó más de 400.000 acres en julio y agosto, fue uno de los más grandes en la historia de Oregon. El incendio de Dixie en el norte de California es el más grande de ese estado.

Las abrasadoras temperaturas del verano en gran parte del oeste, junto con una sequía severa, se combinaron para hacer que los incendios crecieran rápidamente, consumiendo a veces decenas de miles de acres en cuestión de horas.

“El suelo está más seco, la vegetación es más seca”, dijo Mark Parrington, científico senior y experto en incendios forestales del Servicio de Monitoreo de la Atmósfera de Copernicus. «Agregue la sequía a eso, y eso acelera la escala del fuego».

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Hasta ahora en California, los incendios forestales han quemado alrededor de 2,3 millones de acres, lo que está por debajo de los totales del año pasado a esta fecha. Pero Parrington dijo que las emisiones de junio a agosto fueron más altas este año porque, con la sequía, los incendios severos generalmente comenzaron antes que el año pasado.

La temporada de incendios forestales ha sido severa y las emisiones también han establecido récords en otras partes del hemisferio norte, dijo la agencia.

Hubo grandes incendios en el oeste de Canadá y alrededor de la cuenca del Mediterráneo, incluido uno en Grecia que creció de unos pocos acres a más de 120,000 acres en menos de tres semanas.

En la República de Sakha, en el noreste de Siberia, donde los grandes incendios de verano no son infrecuentes, este verano ha sido especialmente malo, con severos incendios que comenzaron en junio.

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El área quemada en Sakha es mucho más grande que en California y, como resultado, las emisiones son mucho más altas. La agencia estimó las emisiones de CO2 en más de 750 millones de toneladas durante los tres meses, el doble que el año anterior.

La mayoría de los incendios siberianos se produjeron por debajo del Círculo Polar Ártico, a diferencia del año pasado, cuando gran parte del área quemada estaba en el Ártico. Este año, los incendios forestales del Ártico liberaron alrededor de 65 millones de toneladas de CO2 durante el verano, dijo la agencia.

Copernicus utiliza datos de sensores en varios satélites de la NASA que miden las temperaturas de brillo de la superficie casi en tiempo real. Luego busca desviaciones de las temperaturas normales que indiquen un incendio y estima cuánta energía está irradiando el fuego. A partir de eso, utilizando información sobre los tipos de vegetación, estima la cantidad de dióxido de carbono y otros gases que se emiten.

Otros grupos estiman las emisiones de incendios una vez finalizada la temporada, utilizando imágenes aéreas o satelitales de cicatrices de quemaduras y otros datos. Parrington dijo que históricamente las estimaciones de su agencia «se comparan bastante bien» con las demás.

Este artículo apareció originalmente en Los New York Times.



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